Los parques nacionales y las reservas naturales reciben cerca de 8.000 millones de visitas al año

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  • Distrito de los Lagos (Wikipedia/CC).
    Distrito de los Lagos (Wikipedia/CC).
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Los parques nacionales del mundo y las reservas naturales reciben alrededor de 8.000 millones de visitas al año, según el primer estudio a escala global del turismo de naturaleza en áreas protegidas, realizado por investigadores de Cambridge, Reino Unido, Princeton, Nueva Jersey y Washington y publicado en 'PLoS Biology'.

Los autores del trabajo dicen que este número de visitas podría generar hasta 600.000 millones de dólares de gasto turístico al año, un gran beneficio económico que excede con mucho los menos de 10.000 millones de dólares que se invierten en salvaguardar estos sitios cada año.

Los científicos y expertos en conservación describen el gasto global actual sobre áreas protegidas como "totalmente insuficiente" y han pedido que se emplee mayor inversión en el mantenimiento y la expansión de las áreas protegidas.

Este número de visitas podría generar hasta 600.000 millones de dólares de gasto turístico al año

"Es fantástico que la gente visite las áreas protegidas con tanta frecuencia, y estén obteniendo tanto de experimentar la naturaleza salvaje, es claramente importante para la gente y debemos celebrarlo", afirma el autor principal, el profesor Andrew Balmford, del Departamento de Zoología de la Universidad de Cambridge, en Reino Unido.

"Estas piezas del mundo nos proporcionan beneficios incalculables: desde la estabilización del clima global y la regulación de los flujos de agua hasta la protección de un número incalculable de especies. Ahora hemos demostrado que el turismo de las reservas naturales contribuirá en gran manera a la economía global. Sin embargo, muchas están siendo degradadas mediante la usurpación y la cosecha ilegal, y algunas se están perdiendo por completo. Es hora de que los gobiernos inviertan adecuadamente en las áreas protegidas", reclama.

El doctor Andrea Manica, también de Cambridge, dice que se trata de estimaciones aproximadas basadas en datos limitados, por lo que los investigadores han tenido cuidado de no exagerar. "Estos son cálculos conservadores. Las tasas de visitas tienden a ser más altas que los 8.000 millones al año y no hay duda de que estamos hablando de cientos de miles de millones de dólares procedentes del turismo al año", afirma.

"Estudiamos lo que la gente obtiene de la naturaleza, los llamados 'servicios ecosistémicos'. Aunque algunos servicios de los ecosistemas son difíciles de medir, como los beneficios culturales o religiosos, pensamos que la recreación basada en la naturaleza sería bastante manejable: hay un mercado y visitas tangibles que se pueden contar", añade.

"Sin embargo, cuando empezamos a investigar encontramos que nadie todavía había reconstruido los datos juntos. Así que nos pusimos a trabajar. Al cabo de unos meses habíamos construido una base de datos de la que se podían construir nuestros modelos. Es limitada, pero es la mejor que hay en este momento", subraya Balmford.

La base de datos se compone de cifras de visitas para 550 sitios en todo el mundo, que luego fueron utilizados para construir ecuaciones que podrían predecir tasas de visitas de más de 140.000 áreas protegidas en función de su tamaño, lejanía, ingreso nacional y así sucesivamente.

El Experto en turismo de naturaleza y miembro del equipo Matt Walpole, del Centro de Monitorización de la Conservación Mundial del Programa de Naciones Unidas para el Medio Ambienta (PNUMA) considera que su estimación prudente de 8.000 millones de visitas anuales es una "cifra asombrosa que ilustra el valor que la gente encuentra en disfrutar de la naturaleza".

Las tasas de visitas fueron más altas en América del Norte, donde las áreas protegidas reciben un total combinado de más de 3.000 millones de visitas al año y la más baja en África, donde muchos países tienen menos de 100.000 visitas a áreas protegidas al año.

El Área Recreativa Nacional Golden Gate, cerca de San Francisco, en California, Estados Unidos, tuvo la tasa más alta registrada de visitas en la base de datos con un promedio anual de 13,7 millones de visitas, seguido de cerca por el Distrito de los Lagos de Reino Unido y el Parque Nacional del Distrito de los Picos, con 10,5 millones y 10,1 millones, respectivamente. Por el contrario, el Parque Nacional del Serengeti en Tanzania registró un promedio anual durante el periodo de estudio de 148.000 visitas.

El miembro del equipo Jonathan Green, con sede en Cambridge, señala que están lejos de ser sólo lugares exóticos y grandes parques nacionales lo que contribuyen al valor de las visitas de las áreas protegidas. "Para muchas personas, es la reserva natural en la puerta de su casa donde sacan a pasear el perro todos los domingos". La reserva natural Fowlmere, a pocos kilómetros al sur de la Universidad de Cambridge, recibe un promedio de casi 23.000 visitas al año.

Mediante la combinación de tasas de consultas regionales con promedios específicos de la región sobre gastos de los visitantes, sobre todo en el precio de las entradas, el transporte y el alojamiento, los investigadores fueron capaces de obtener el panorama más completo hasta ahora de la importancia económica global de las visitas a las áreas protegidas.

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