¿Qué está causando el adelgazamiento de una de las mayores plataformas de hielo de la Antártida?

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Un debate científico de hace una década sobre qué está causando el adelgazamiento de una de las mayores plataformas de hielo de la Antártida se resuelve este miércoles con la publicación de un estudio internacional en la revista 'The Cryosphere'. La plataforma de hielo Larsen C -cuyos vecinos Larsen A y B se derrumbaron en 1995 y 2002- está adelgazando tanto por su superficie como por debajo.

Durante años, los científicos han sido incapaces de determinar si el calentamiento de la temperatura del aire o las corrientes oceánicas más cálidas están haciendo que las plataformas de hielo flotante de la Península Antártica pierdan volumen y se vuelven más vulnerables al colapso. Este nuevo estudio da un paso importante en la evaluación de la posible contribución de la Antártida al futuro aumento del nivel del mar.

El equipo de investigación combinó datos de satélites y sondeos de ocho radares capturados durante un periodo de 15 años, entre 1998-2012. De esta forma, encontraron que la plataforma de hielo Larsen C perdió un promedio de cuatro metros de hielo y había bajado un promedio de un metro en la superficie.

El autor principal, el doctor Paul Holland, del 'British Antarctic Survey' (BAS), dice: "Lo que es interesante es que ahora sabemos que dos procesos diferentes están causando el adelgazamiento de Larsen C para y que se vuelvamenos estables. El aire se está perdiendo desde la capa superior de nieve (llamado firn), que es cada vez más compacta, probablemente por el aumento de la fusión debido a un ambiente más cálido. Sabemos también que Larsen C está perdiendo hielo, probablemente a partir de las corrientes oceánicas más cálidas o cambios en el flujo de hielo".

"Si esta vasta plataforma de hielo -que es más de dos veces y media el tamaño de Gales y diez veces más grande que Larsen B-, se colapsara, permitiría a los afluentes glaciares detrás de él fluir más rápido hacia el mar. Entonces, esto contribuiría al aumento del nivel del mar", agrega. La Península Antártica es una de las regiones de más rápido calentamiento de la Tierra, con un aumento de temperatura de 2,5 ° C en los últimos 50 años.

El equipo, que sigue vigilando de cerca la plataforma de hielo, predicen que podría ocurrir un colapso dentro de un siglo, aunque tal vez antes y con poca advertencia. Se está formando una grieta en el hielo que podría provocar un retroceso mayor que el observado previamente. La plataforma de hielo parece también desprenderse de una pequeña isla llamada Bawden Ice Rise en su extremo norte.

El profesor David Vaughan, glaciólogo y director de Ciencia en BAS, señala: "Cuando Larsen A y B se perdieron, los glaciares detrás de ellos se aceleraron y ahora están contribuyendo a una parte significativa de la subida del nivel del mar de toda la Antártida. Larsen C es más grande y si se perdiera en las próximas décadas, entonces se añadiría a las proyecciones de aumento del nivel del mar para el año 2100".

"Esperamos que el aumento del nivel del mar en todo el mundo sea algo superior a los 50 cm más alto en 2100 de lo que es en la actualidad y que puede causar problemas para las ciudades costeras y bajas. Entender y contabilizar hasta estas pequeñas contribuciones de Larsen C y todos los glaciares de todo el mundo es muy importante si vamos a proyectar, con confianza, la tasa de aumento del nivel del mar en el futuro", añade.

El estudio fue realizado por científicos del 'British Antarctic Survey', el Servicio Geológico de Estados Unidos, la Universidad de Colorado y la Universidad de Kansas, en Estados Unidos, y la Institución Scripps de Oceanografía, también en Estados Unidos. Fue financiado por el Consejo de Investigación del Medio Ambiente Natural en Reino Unido, la Fundación Nacional para la Ciencia en Estados Unidos y una serie de organismos internacionales de todo el mundo.

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