Los lagos de la luna Titán nacen de la disolución de rocas, como las dolinas en la Tierra

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La luna de Saturno Titán es el hogar de mares y lagos llenos de hidrocarburos líquidos, pero ¿qué produce las depresiones en las que se encuentran?.

Un nuevo estudio sugiere que la superficie de la luna se disuelve en un proceso similar al que crea las dolinas en la Tierra.

Aparte de la Tierra, Titán es el único cuerpo del Sistema Solar que se sepa con lagos y mares superficiales, como ha sido observado por la misión internacional Cassini. Pero con aproximadamente -180 ° C, la superficie de Titán es muy fría y el metano líquido y el etano, en vez de agua, dominan el ciclo "hidrológico".

De hecho, depresiones topográficas llenas de metano y etano son características distintivas cerca de los polos de esta luna. Dos formas han sido identificadas por Cassini. Hay vastos mares de varios cientos de kilómetros de diámetro y de hasta varios cientos de metros de profundidad, alimentados por canales dendríticos-fluviales.

Un nuevo estudio sugiere que la superficie de la luna se disuelve en un proceso similar al que crea las dolinas en la Tierra

En segundo lugar hay numerosos lagos superficiales más pequeños, con bordes redondeados y paredes empinadas, y en general se encuentran en las zonas planas. También se observan muchas depresiones vacías.

Los lagos generalmente no están asociados con los ríos, y se piensa que se llenan por las lluvias y los líquidos que inundan desde abajo. Algunos de los lagos se llenan y secan de nuevo durante el ciclo estacional de 30 años en Saturno y Titán.

Pero es poco conocido cómo se produjeron las depresiones que albergan los lagos. Un equipo de científicos ha descubierto que los lagos de Titán son una reminiscencia de las formas 'kársticas' visto en la Tierra. Estos son los paisajes terrestres que resultan de la erosión de las rocas solubles, tales como piedra caliza y el yeso en el agua subterránea y las precipitaciones que se filtran a través de las rocas. Con el tiempo, esto lleva a características como dolinas y cuevas bajo climas húmedos y salinas bajo climas más áridos.

La tasa de erosión depende de factores tales como la química de las rocas, la tasa de precipitaciones y la temperatura de la superficie. Mientras que todos estos aspectos se diferencian claramente entre Titán y la Tierra, el proceso subyacente puede ser sorprendentemente similar.

Un equipo liderado por Thomas Cornet, de la ESA, calcula cuánto tiempo le tomaría a la superficie de Titán disolverse para crear estas características. Asumieron que la superficie está cubierta de material orgánico sólido, y que el principal agente de disolución es el hidrocarburo líquido, y tomaron en cuenta los modelos actuales del clima de Titán.

Los científicos encontraron que tomaría unos 50 millones de años provocar una depresión de 100 metros de profundidad, en las relativamente lluviosas altas latitudes polares de Titán, en consonancia con la edad juvenil de la superficie de la luna.

Erosión 30 veces más lenta que en la Tierra

"Comparamos las tasas de erosión de los orgánicos en hidrocarburos líquidos en Titán con los de carbonato y minerales evaporíticos en el agua líquida en la Tierra", describe Thomas.

"Encontramos que el proceso de disolución se produce en Titán unas 30 veces más lento que en la Tierra debido a la duración más larga de los años de Titán y el hecho de que sólo llueve durante el verano.

"Sin embargo, creemos que la disolución es una causa importante de la evolución del paisaje en Titán, y podría ser el origen de sus lagos."

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