La Antártida Occidental podría quedarse sin hielo si la Cuenca Amundsen se desestabiliza

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La enorme capa de hielo de la Antártida Occidental se derrumbaría por completo si la Cuenca Amundsen comparativamente pequeña se desestabiliza, según alertan científicos del Instituto Potsdam para la Investigación del Impacto Climático (PIK, por sus siglas en inglés), en Alemania. Se calcula que una descarga de hielo en el océano provocaría una elevación del nivel del mar de unos 3 metros.

Estudios recientes indican que esta zona del continente helado ya está perdiendo estabilidad, convirtiéndolo en el primer elemento en el sistema climático en vaciarse. La nueva publicación muestra las consecuencias inevitables de este evento gracias a simulaciones por ordenador, que muestran que unas pocas décadas de calentamiento de los océanos pueden iniciar una pérdida de hielo prolongada durante siglos o, incluso, milenios.

Estudios recientes indican que esta zona del continente helado ya está perdiendo estabilidad

"Lo que llamamos los hielos eternos de la Antártida por desgracia resultan no ser eternos en absoluto", lamenta Johannes Feldmann, autor principal del estudio que se publica en 'Proceedings of the National Academy of Sciences'. "Una vez que las masas de hielo se alteran, que es lo que está sucediendo hoy, responden de una manera no lineal: hay una ruptura relativamente repentina de la estabilidad después de un largo periodo en el que se ven pocos cambios", añade.

El calentamiento del océano está derritiendo lentamente las plataformas de hielo desde abajo, las extensiones flotantes del hielo terrestre. Grandes porciones de la capa de hielo de la Antártida Occidental se basan en cimientos bajo el nivel del mar y, por lo general, se inclinan hacia abajo en una dirección hacia la tierra. La pérdida de hielo puede hacer que esa línea básica se retraiga, exponiendo de esta manera más y más hielo al agua del mar un poco más caliente, acelerando aún más su retracción.

"En nuestras simulaciones, 60 años de fusión de la tasa observada en la actualidad son suficientes para poner en marcha un proceso que luego será imparable y se prolongará durante miles de años -señala Feldmann-. Esto a la larga provocará al menos 3 metros de elevación del nivel del mar. Sin duda, es un proceso largo, pero es probable a partir de ahora".

"Hasta el momento carecemos de pruebas suficientes para decir si la desestabilización de hielo Amundsen se debe a gases de efecto invernadero y el calentamiento global resultante", reconoce el coautor y experto del IPCC sobre el nivel del mar Anders Levermann, también del Instituto de Potsdam--. Pero está claro que una mayor emisión de gases de efecto invernadero aumentará el riesgo de un colapso de hielo en la Antártida Occidental y un  imparable aumento del nivel del mar".

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