La fusión de Groenlandia en el siglo XX causó cerca del 18% de la subida del nivel del mar

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Investigadores del clima del Centro de GeoGenética en el Museo de Historia Natural de Dinamarca, publican en la revista científica 'Nature' observaciones directas de la reducción y fusión de la capa de hielo de Groenlandia durante los últimos 110 años. Entre sus hallazgos, destaca que la capa de hielo del continente congelado ha contribuido a un aumento medio del nivel del mar de 25 milímetros entre 1900 y 2010, lo que supone entre un 10 y un 18 por ciento del incremento total.

De este modo, estos expertos proporcionan una cifra importante al último informe del Panel Intergubernamental de Expertos sobre el Cambio Climático (IPCC, por sus siglas en inglés) y la añaden al cierre del presupuesto global del nivel medio del mar del siglo XX. La pérdida de masa total es de 9.013 +/- 3.378 gigatoneladas.

Sobre la base de observaciones reales, estos expertos vieron qué cantidad de hielo ha desaparecido durante el siglo XX y, a diferencia de análisis anteriores con modelos que proporcionan una serie integrada de toda la capa, los resultados de estos científicos muestran la ubicación del hielo perdido en Groenlandia.

Este documento sobre la distribución espacial y temporal de la pérdida de masa de la capa de hielo de Groenlandia a partir del año 1900 se publica en 'Nature'.

En este trabajo, los científicos pueden determinar dónde la capa de hielo es particularmente sensible y qué controla la pérdida de hielo glaciar en Groenlandia 

Observaciones directas

Todas las estimaciones anteriores se han basado en modelos informáticos, que aunque son valiosos, no proporcionan el mismo nivel de penetración que las observaciones directas. En este trabajo, los científicos pueden determinar dónde la capa de hielo es particularmente sensible y qué controla la pérdida de hielo glaciar en Groenlandia. Sin embargo, a su juicio, lo más importante es que los resultados basados ??en la observación cierran una brecha en la estimación del IPCC del presupuesto global del nivel del mar y se deben tener en cuenta para la próxima convención del IPCC.

Los cambios de temperatura y su efecto sobre la capa de hielo de Groenlandia durante el siglo XX es a menudo un asunto muy debatido, en parte por la falta de observaciones directas de la capa de hielo de toda Groenlandia antes de 1992, lo que ha hecho que sea difícil estimar los cambios en el espacio y en el tiempo durante la primera parte del siglo XX. Como consecuencia directa, no se ha incluido la contribución de la capa de hielo de Groenlandia al presupuesto global del nivel del mar antes de 1990 en el último informe del panel climático de Naciones Unidas de 2013.

Respecto a esta falta de datos, el primer autor del artículo, Kristian K. Kjeldsen, ha señalado que "si no se sabe la aportación de todas las fuentes que han contribuido a la subida global del nivel del mar, es difícil predecir los futuros niveles globales".

"En nuestro trabajo, hemos utilizado observaciones directas para especificar la pérdida de masa de la capa de hielo de Groenlandia y con ello resaltar su aporte al aumento del nivel global del mar", ha apuntado.

Es la primera vez que los investigadores hacen uso de observaciones directas para estimar la magnitud de los cambios observados durante un largo periodo de tiempo en toda la capa de hielo de Groenlandia. Los científicos estaban particularmente interesados en las alteraciones de la capa de hielo después de la Pequeña Edad de Hielo, un período del 1200 d.C hasta el final del siglo XIX, que señala cuándo la capa de hielo estaba en su punto más grande durante el último milenio.

Se observaron cambios de la capa de hielo de Groenlandia, cuando se retira la capa de hielo y deja una huella en el paisaje. La vegetación a lo largo de las laderas de las montañas fue arrastrada por el hielo en su avance y una vez que comienza a retirarse el hielo la parte recién erosionada de la ladera de la montaña se ve con un color más claro que la parte no erosionada donde las plantas estuvieron creciendo todo el tiempo. El límite entre las partes más claras y más oscuras en las laderas de las montañas se llama 'trimline' y marca la extensión máxima del hielo.

Otras señales de movimiento del hielo pueden ser rocas y sedimentos, que han sido empujados por el hielo avanzando en colinas alargadas y, como el 'trimline', estas características marcan la extensión máxima de los hielos durante la Pequeña Edad de Hielo. Las observaciones directas procedieron de fotos aéreas, registradas durante el periodo 1978-87 en Groenlandia, que revelan claramente dos líneas de corte y accidentes geográficos.

Junto con las posiciones de los glaciares actuales, los investigadores cartografiaron estas características en tres dimensiones, con el fin de reconstruir el volumen de la antigua extensión del hielo. Desde 1983 y en adelante, los datos satelitales y las fotos aéreas sirvieron de base para cálculos similares. Unir estos dos métodos proporcionó un nuevo sistema para asignar el adelgazamiento y el equilibrio de la masa de los glaciares.

Es la primera vez que los investigadores hacen uso de observaciones directas para estimar la magnitud de los cambios observados durante un largo periodo de tiempo en toda la capa de hielo de Groenlandia

Estos científicos han aportado una imagen mucho más de cerca de los periodos 1900-1983, 1983-2003 y 2003-2010. Otro de los autores, Kurt H. Kjaer, ha señalado que "la reconstrucción digital del pasado y la elevación presente, que se basa en las fotos aéreas, es la primera de su clase y permite la topografía única de toda la capa de hielo y el paisaje en frente del hielo".

Pérdidas considerables en Groenlandia

Los resultados muestran que algunas zonas de la capa de hielo de Groenlandia han perdido una cantidad considerable de hielo durante el siglo XX. La pérdida de masa a lo largo de la costa sureste y noroeste contribuyó a entre el 53 y el 83 por ciento de la pérdida de masa de los períodos individuales.

Convertido a cantidad de agua, la pérdida de masa de la capa de hielo de Groenlandia desde el año 1900 hasta el año 2010 contribuye a la subida global del nivel del mar entre un 10 y un 18 por ciento. Los cambios en los niveles globales del mar durante el siglo XX, así como las fuentes individuales se han analizado en el informe del IPCC de 2013, pero no se ha incluido ninguna contribución de las capas de hielo de Groenlandia y la Antártida.

Por otra parte, también falta una estimación del aumento del nivel del mar debido a la expansión térmica del agua del océano para una gran parte del siglo XX (1901-1990). La razón de esto es que las estimaciones anteriores carecían de observaciones directas.

"Nuestra comprensión del comportamiento de la capa de hielo de Groenlandia durante el último siglo es mucho mayor y vemos que la tasa media de pérdida de masa en la última década es mucho mayor que en cualquier otro momento en los últimos 115 años", dice el co-autor Shfaqat Abbas Khan.

Los nuevos resultados publicados en la revista Nature impulsarán de manera significativa la comprensión sobre la subida global del nivel del mar durante el siglo XX y así resaltarán su importancia para la próxima convención del panel IPCC para elaborar un nuevo informe climático, según el profesor Kjaer.

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