Una edad de hielo, ¿posible en el planeta rojo?

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    (Southwest Research Institute/CC)
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Los archivos de la nave Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA han revelado la evidencia de una edad de hielo registrada en los depósitos polares de Marte.

Las edades de hielo en Marte son impulsados por procesos similares a las de la Tierra, es decir, el intercambio cíclico de largo plazo en órbita y la inclinación del planeta, que afecta a la cantidad de radiación solar que recibe cada latitud.

Las edades de hielo en Marte son impulsados por procesos similares a las de la Tierra

"Hemos encontrado una tasa acelerada de acumulación de hielo en las 100 a 300 metros superiores de la capa polar" dijo Isaac Smith, un investigador postdoctoral en Southwest Research Institute y autor principal de un estudio que ahora se publica en Science.

"El volumen y el grosor del hielo se ajustan a modelos de predicciones de principios de la pasada década. Las observaciones de radar de la capa de hielo proporcionan una historia detallada de la acumulación de hielo y la erosión asociada con el cambio climático."

Al igual que la Tierra, Marte experimenta hoy en día rotación anual y ciclos estacionales, así como los ciclos más largos, que influyen en la distribución de hielo. Sin embargo, estos ciclos más prolongados podrían ser más pronunciados en Marte. Esto se debe a la inclinación de Marte cambia sustancialmente --tanto como 60 grados-- en escalas de tiempo de cientos de miles a millones de años. En comparación, la inclinación de la Tierra varía sólo unos 2 grados en el mismo período. En Marte, esta mayor variabilidad determina la cantidad de luz solar que llega a un punto dado en la superficie y así la estabilidad del hielo en todas las latitudes.

Al igual que la Tierra, Marte experimenta una rotación anual y ciclos estacionales

"Debido a que el clima en Marte fluctúa con mayores oscilaciones en la inclinación del eje, y el hielo se va a distribuir de forma diferente para cada oscilación, Marte tendría sustancialmente un aspecto diferente en el pasado que ahora", dijo Smith. "Además, dado que Marte no tiene océanos en la actualidad, representa un 'laboratorio' simplificado para la comprensión de la ciencia del clima en la Tierra".

Medidas detalladas del grosor del hielo muestran que 87.000 kilómetros cúbicos de hielo se han acumulado en los polos desde el final de la última edad de hielo, hace unos 370.000 años; la mayoría está en el polo norte de Marte. Este volumen es equivalente a una capa de 60 centímetros si fuera repartida de manera uniforme en toda la superficie.

Estos resultados proporcionan una interpretación para entender la historia de la acumulación de los depósitos polares en relación con los movimientos de Marte, tales como la excentricidad orbital, la inclinación del eje, y la rotación alrededor del Sol. Los resultados sustentarán esfuerzos de modelización para comprender el clima marciano, contando con el movimiento del hielo polar hacia latitudes medias durante los ciclos climáticos.

"El estudio de hielo en Marte es importante para el futuro de la exploración humana del planeta rojo", dijo Smith. "El agua será un recurso crítico para un puesto de avanzada de Marte."

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