Una fluctuación natural explicaría el crecimiento del hielo marino en la Antártida

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    Hielo marino antártico el 19 de septiembre de 2014, la fecha en que el hielo del mar alcanza su máxima extensión.
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La tendencia a aumentar del hielo marino en la Antártida, aparentemente en contradicción con el modelo climático, se explica en gran medida por una fluctuación natural del clima.

Según concluye un nuevo estudio dirigido por el Centro Nacional de Investigación Atmosférica (NCAR, por sus siglas en inglés), una institución científica de Estados Unidos.

El estudio, financiado por el Departamento de Energía de Estados Unidos y por la Fundación Nacional de Ciencias, ofrece evidencia de que la fase negativa de la Oscilación Interdecadal del Pacífico (IPO, por sus siglas en inglés), que se caracteriza por temperaturas superficiales del mar más frías de lo normal en el Pacífico oriental tropical, ha creado condiciones favorables para el crecimiento adicional de hielo marino en la Antártida desde 2000.

La tendencia a aumentar del hielo marino en la Antártida se explica en gran medida por una fluctuación natural del clima

Los resultados, que se detallan en un artículo publicado en la revista 'Nature Geoscience', pueden resolver un antiguo misterio sobre por qué se está expandiendo el hielo marino antártico a pesar de que el cambio climático está provocando que el mundo se caliente. Los autores también sugieren que el hielo marino puede empezar a reducirse a medida que IPO pase a una fase positiva.

"El clima que experimentamos durante cualquier década dada es una combinación de la variabilidad natural y la respuesta del planeta al aumento de gases de efecto invernadero", dice el científico del NCAR Gerald Meehl, autor principal del estudio. "Nunca es todo lo uno o lo otro, sino la combinación; esto es importante de entender", afirma.

El hielo marino que rodea la Antártida ha estado aumentando lentamente en la zona a medida que el registro de los satélites comenzó en 1979, pero la tasa de crecimiento aumentó casi cinco veces entre 2000 y 2014, después de la transición a una IPO a una fase negativa en 1999. El nuevo estudio revela que cuando la IPO cambia de fase, de positiva a negativa o viceversa, desencadena una reacción en cadena de impactos climáticos que pueden afectar en última instancia a la formación de hielo marino en la parte inferior del mundo.

Leve pérdida de hielo antártico por el calentamiento

Cuando la IPO pasa a una fase negativa, las temperaturas de la superficie del mar en el Pacífico Oriental Tropical se vuelven algo más frías de lo normal midiéndolas a través de una o dos décadas. Estas temperaturas de la superficie del mar, a su vez, cambian la precipitación en los trópicos, que impulsan cambios a gran escala en los vientos que se extienden hasta el fondo de la Antártida.

El efecto final es una intensificación de un sistema de baja presión frente a la costa de la Antártida conocido como Mar de Amundsen bajo. Los vientos generados en el flanco occidental de este sistema empujan el hielo marino hacia el norte, lejos de la Antártida, ayudando a ampliar el alcance de la cobertura de hielo marino.

"En comparación con el Ártico, el calentamiento global genera sólo una débil pérdida de hielo marino de la Antártida, por lo que IPO puede tener efectos sustanciales en la Antártida --apunta la coautora Cecilia Bitz, de la Universidad de Washington, en Estados Unidos--. No hay una variabilidad natural comparable en el Ártico que compita con el calentamiento global".

La tendencia al aumento de la extensión del hielo marino en la Antártida puede cambiar dependiendo de las condiciones de El Niño/La Niña

Para probar si estos impactos relacionados con IPO eran suficientes para provocar el crecimiento de la extensión del hielo marino observada entre 2000 y 2014, los científicos examinaron primero 262 simulaciones climáticas creadas por diferentes grupos de modelado de todo el mundo.

Cuando se promedian todas estas simulaciones, la variabilidad natural se anula. Por ejemplo, las simulaciones con una IPO positiva compensan aquellas con una IPO negativa. Lo que queda es el impacto previsto del cambio climático causado por el hombre: una disminución en la extensión del hielo marino en la Antártida.

Sin embargo, para este estudio, los científicos no estaban interesados en la media, sino que querían encontrar a los miembros individuales que caracterizan correctamente la variabilidad natural entre 2000-2014, incluyendo la fase negativa de la IPO. El equipo descubrió diez simulaciones que cumplieron con los criterios y todas ellas mostraron un aumento en la extensión del hielo marino en la Antártida a través de todas las estaciones.

Los científicos sospechan que en 2014, la IPO empezó a cambiar de negativo a positivo, lo que indicaría un próximo periodo de temperaturas más cálidas en el este en la superficie del Océano Pacífico, en promedio, aunque año a año las temperaturas puedan subir o bajar, dependiendo de las condiciones de El Niño/La Niña. En consecuencia, la tendencia al aumento de la extensión del hielo marino en la Antártida también puede cambiar en respuesta.

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