¿Cómo se formó el glaciar acorazonado de Plutón?

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  • ¿Cómo se formó glaciar acorazonado Plutón?
    (NASA. APL. SwRI/CC)
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La peculiar insolación de Plutón y una atmósfera que favorece la condensación de nitrógeno cerca de su ecuadorllevaron a la formación del glaciar en forma de corazón del planeta enano.

Investigadores del Laboratorio de Meteorología Dinámica de París han explicado así el origen de este gran glaciar de nitrógeno en forma de corazón que posee Plutón y que en 2015 reveló la nave espacial New Horizons

Asimismo, a través de sus simulaciones, también han explicado la distribución de la superficie y la abundancia atmosférica de otros tipos de compuestos volátiles observados en Plutón. Estos resultados se han publicado en la revista Nature

De esta forma, su modelo muestra que el equilibrio sólido-gas del nitrógeno es responsable de atrapar el hielo en el Sputnik Planum. En la parte inferior de la cuenca, la presión de la atmósfera -y por lo tanto de nitrógeno gaseoso- aumenta, y la temperatura de las heladas correspondiente es mayor que fuera de la cuenca, lo que permite que el nitrógeno se condense preferentemente en hielo

La peculiar insolación de Plutón y una atmósfera que favorece la condensación de nitrógeno cerca de su ecuador, llevaron a la formación del glaciar en forma de corazón del planeta enano

Las simulaciones muestran que el hielo acumula inevitablemente nitrógeno en la cuenca, formando así un depósito de nitrógeno permanente, como se observa por New Horizons. Estas simulaciones también describen los ciclos de monóxido de carbono y metano. Debido a su volatilidad similar a la de nitrógeno, el hielo de monóxido de carbono está completamente secuestrado con nitrógeno en la cuenca, de acuerdo con las mediciones de New Horizons

En cuanto al hielo de metano, la volatilidad inferior a las temperaturas que prevalecen en Plutón le permite existir en otro lugar al glaciar Sputnik Planum. El modelo muestra que el hielo de metano puro cubre estacionalmente ambos hemisferios

Las heladas tenderán a desaparecer

Así, este escenario muestra que no hay necesidad de un depósito interno de hielo de nitrógeno para explicar la formación del glaciar de Sputnik Planum, como se sugiere en estudios anteriores. Los investigadores predicen que la presión atmosférica está en su pico estacional y disminuirá en las próximas décadas, mientras que las heladas estacionales tenderán a desaparecer. 

Entre los tipos de hielo que cubre su superficie, el nitrógeno es el más volátil: cuando se sublima (a -235 ° C), se forma una delgada atmósfera en equilibrio con el depósito de hielo en la superficie. Una de las observaciones más inesperadas de New Horizons, que voló por Plutón en julio de 2015, puso de manifiesto que esta reserva de nitrógeno sólido es muy masiva, y en su mayor contenido en el Sputnik Planum, una cuenca topográfica ubicada dentro de los trópicos de Plutón

También aparece en todo el hemisferio norte heladas metano, excepto en el ecuador, mientras que el hielo de monóxido de carbono en cantidades más pequeñas sólo se detectó en el Sputnik Planum.

Hasta ahora, la distribución de hielo de Plutón se mantuvo sin explicación. Para comprender mejor los procesos físicos en el trabajo en Plutón, los investigadores desarrollaron un modelo térmico numérico de la superficie del planeta enano capaz de simular los ciclos del nitrógeno, metano y monóxido de carbono durante miles de años, y se compararon los resultados con las observaciones formuladas por la nave espacial New Horizons. 

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