OPTIMEDAR: Cómo ahorrar hasta un 25% de energía y eliminar hasta un 20% más de nutrientes en una depuradora

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En Europa existen más de 65.000 depuradoras de agua y cada una de ellas aporta un servicio básico allí donde está instalada. Este servicio podría mejorarse considerablemente mediante la instalación de un equipo innovador que reporta ahorros energéticos de hasta un 25% y la eliminación de hasta un 20% más de nutrientes.

Los ingenieros del proyecto financiado con fondos europeos OPTIMEDAR ("Efficient Management of Small and Medium Wastewater Treatment Plants") demostrarán la viabilidad de esta tecnología nueva para después implantarla por toda Europa.

La dirección de OPTIMEDAR está ejecutando estudios prácticos en España y Rumanía. 

Al frente del equipo se encuentra Sergio de Campos, coordinador del proyecto de ADASA Sistemas, una empresa española de ingeniería especializada en soluciones tecnológicas aplicadas al ciclo del agua, medio ambiente y meteorología. Según declaraciones suyas, el prototipo, desarrollado en el marco de un proceso nacional de investigación, soluciona las debilidades operativas normativas y técnicas que impiden a las depuradoras de toda Europa alcanzar una eficacia mayor.

En términos operativos, una depuradora se programa para tratar con los valores medios de los flujos y de la composición de los residuos que recibe de las ciudades y pueblos a los que da servicio, pero la carga orgánica cambia con periodicidad, del día a la noche, durante el fin de semana y entre estaciones. Algunos pueblos mediterráneos incluso triplican su población en verano.

A pesar de que se ejecutan trabajos de muestreo frecuentes, una vez al mes en virtud de la normativa europea vigente, las muestras no tienen por qué indicar con fidelidad el rendimiento total de la depuradora. Sin duda resultaría positivo poder garantizar que la calidad del agua depurada está en consonancia con los estándares apropiados en todo momento.

A nivel técnico, todas las depuradoras poseen un sistema de eliminación de materia orgánica y nutrientes. Las depuradoras pequeñas y medianas no se encuentran bajo la supervisión de operarios a todas horas, sino que los motores de aeración se encienden y se apagan en momentos concretos o en función de las lecturas que ofrece un sensor de oxígeno disuelto.

"Los conocimientos científicos sobre lo que sucede en el interior de la cisterna y la experiencia práctica nos enseñan que hay un conjunto muy reducido de parámetros que pueden medirse con sensores baratos. Este tipo de sensores permite a los responsables de OPTIMEDAR calcular la carga orgánica equivalente y controlar el proceso de aeración en función de esta información virtual", explicó de Campos.

Un prototipo instalado en una depuradora de Badajoz (España) permitió reducir de 14 y 16 horas a 5 y 6 horas el tiempo que funcionan cada día los aireadores biológicos y, al mismo tiempo, lograr ciclos de desnitrificación y desfosfatación, todo lo cual redunda positivamente en la calidad del agua resultante.

El Sr. de Campos afirmó que estos resultados son "sin duda espectaculares" y confía en que puedan repetirse en otros emplazamientos, aunque por supuesto el ahorro energético y el producto variarán de una planta a otra en función de su propia eficacia.

La instalación del equipo en varias depuradoras ha generado información que ayudará a rediseñar las características y lograr que el producto final sea adecuado.

La dirección de OPTIMEDAR está ejecutando estudios prácticos en España y Rumanía. El equipo se instalará en seis depuradoras distintas para evaluar si el ahorro apreciado en el prototipo se puede lograr en otras instalaciones.

La instalación del equipo en varias depuradoras ya ha generado información valiosa que ayudará a rediseñar las características y lograr que el producto final sea adecuado, o ajustable, a todo tipo de depuradoras de tamaño pequeño y mediano de Europa.

No son pocos los proyectos científicos que tratan sobre procesos de tratamiento nuevos y que precisan la construcción de nuevas depuradoras o la adición de líneas de proceso a las ya existentes, métodos que precisan todos una inversión considerable.

La solución de OPTIMEDAR, según de Campos, no precisa emplear una enorme cantidad de fondos, sino que se propone simplemente "poner a funcionar de la manera más adecuada posible a las miles de depuradoras ya en marcha".

OPTIMEDAR finalizará en julio de 2014 y recibió cerca de 600.000 euros de financiación europea. 

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