SPICAM: El mapa del vapor de agua en Marte

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Científicos han creado un "mapa" de la distribución del vapor de agua en la atmósfera de Marte. Su investigación incluye observaciones de las variaciones estacionales en las concentraciones atmosféricas utilizando datos recogidos durante más de diez años por el espectrómetro SPICAM ruso-frances a bordo del orbitador Mars Express.

Este es el período de observación más largo y proporciona el mayor volumen de datos sobre el vapor de agua en Marte.

La primera versión del SPICAM (Spectroscopy for Investigation of Characteristics of the Atmosphere of Mars) fue construida por el orbitador marciano ruso Mars 96, que se perdió debido a un accidente en el cohete portador.

Las condiciones en Marte no permiten que el agua existe en forma líquida en depósitos abiertos como en la Tierra

La nueva versión actualizada del instrumento fue construido con la participación del Instituto de Investigación Espacial como parte del acuerdo entre Roscosmos y la agencia espacial francesa CNES para el orbitador Mars Express. El aparato fue lanzado el 2 de junio de 2003 desde Cosmódromo de Baikonur. A finales de diciembre de 2003, Mars Express entró en una órbita cercana a Marte y desde entonces ha estado funcionando con éxito, recogiendo datos sobre el planeta y sus alrededores.

El personal del Instituto de Investigación Espacial ha analizado una gran cantidad de datos sobre el vapor de agua ambiental durante un período de cinco años marcianos (cerca de 10 años de la Tierra), informa el el Instituto de Física y Tecnología de Moscú.

Las condiciones en Marte - bajas temperaturas y baja presión atmosférica - no permiten que el agua existe en forma líquida en depósitos abiertos como en la Tierra. Sin embargo, en Marte, hay una poderosa capa de permafrost, con grandes reservas de agua congelada concentrada en los casquetes polares.

Hay vapor de agua en la atmósfera, aunque a niveles muy bajos en comparación con las cantidades experimentadas en la Tierra. Si todo el volumen de agua en la atmósfera fuera extendida uniformemente sobre la superficie del planeta, el espesor de la capa de agua no excedería de 10-20 micras, mientras que en la Tierra una capa de este tipo sería miles de veces más gruesa.

Los datos del experimento SPICAM ha permitido a los científicos crear una imagen del ciclo anual de variación de la concentración de vapor de agua en la atmósfera.

El contenido de vapor de agua en la atmósfera alcanza un nivel máximo de 60 a 70 micras de agua liberada en las regiones del norte durante la temporada de verano. El máximo del verano en el hemisferio sur es significativamente menor, alrededor de 20 micras. Los científicos también han establecido un significativo descenso -de 5 a 10 micras- en la concentración de vapor de agua durante las tormentas de arena globales, que está probablemente conectada a la eliminación de vapor de agua de la atmósfera debido a los procesos de adsorción y condensación en las superficies.

"Esta investigación, basada en uno de los períodos más largos de seguimiento del clima marciano, ha hecho una importante contribución a la comprensión del ciclo hidrológico de Marte - el más importante de los mecanismos climáticos que podrían apoyar la existencia de actividad biológica en el planeta", dijo el co-autor de la investigación Alexander Rodin, subjefe de espectroscopia de infrarrojos del Laboratorio de Atmósferas Planetarias en el Instituto de Investigación Espacial.

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