La última "edad de hielo" de Marte fue causada por la rotación inestable del planeta

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Geólogos de la Universidad de Brown han encontrado nuevas pruebas de que glaciares avanzaron y se retiraron varias veces en las regiones de latitudes medias de Marte en un pasado no muy lejano.

Para el estudio, publicado en la revista Icarus, los investigadores examinaron cientos de barrancos en las paredes de los cráteres de impacto a lo largo de las latitudes medias marcianas.

Llegaron a la conclusión de que muchos fueron formados por el deshielo de los depósitos de hielo, que se sabe cubrieron las latitudes medias de Marte en los últimos 2 millones de años. El estudio también presentó evidencias de múltiples eventos de formación de cárcavas, lo que sugiere que estos depósitos de hielo fluctuaron varias veces en los últimos millones de años, hace relativamente poco si ser tiene en cuenta los 4.500 millones de años de la historia de Marte.

"Estos ciclos climáticos recientes han sido predichos por los modelos informáticos, pero no se habían documentado con evidencias geológicas generalizada hasta ahora", dijo Jay Dickson, investigador de la Universidad de Brown y autor principal del estudio. "Esta investigación demuestra que los barrancos han sido episódica a través de todo el hemisferio sur, una distribución que se requiere para que esto sea una señal del cambio climático global."

En la actualidad, la mayor parte del hielo de agua en Marte se concentra en sus polos, pero hay una gran cantidad de evidencias de que no siempre fue así. En 2003, la investigación dirigida por los geólogos James Head y Jack Mustard mostró que las regiones de latitudes medias de Marte están cubiertas en diversos grados por capas de tierra y polvo rico en hielo.

Accidentes geográficos en los alrededores de los depósitos, denominados 'manto dependiente de la latitud' parecen notablemente similares a terrenos glaciales que se encuentran aquí en la Tierra. Los depósitos sugieren la presencia de depósitos de hielo glaciares en algún momento entre hace 400.000 y 2 millones de años.

Vinculados a cambios en el eje del planeta

Los investigadores llegaron a la conclusión de que esta reciente edad de hielo marciano fue probablemente vinculada a la rotación inestable del planeta alrededor de su eje. Actualmente, el ángulo del eje de Marte -su oblicuidad- es de unos 25 grados, bastante cercana a la de la Tierra. Pero debido a que Marte carece de un gran luna para estabilizar su rotación, su reciente oblicuidad oscila entre alrededor de 15 grados y hasta 35 grados.

Los modelos informáticos predicen que cuando la oblicuidad de Marte supera los 30 grados, el aumento de la luz solar en los polos hace que el agua en las capas de hielo se libere a la atmósfera. Entonces, el agua se transporta y deposita más cerca del ecuador en forma de nieve y hielo glacial.

Marte es conocido por haber cruzado el umbral de 30 grados en la oblicuidad varias veces durante los últimos 20 millones de años. Así que si la oblicuidad impulsa edades de hielo, debe haber evidencia de múltiples períodos glaciares en las latitudes medias de Marte, y eso es lo que los investigadores estaban buscando en este último estudio.

Los investigadores analizaron imágenes detalladas tomadas por el Experimento Científico de Imágenes de Alta Resolución de la NASA (HiRISE) de 479 cárcavas en las latitudes medias del hemisferio sur de Marte.

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