Las casquetes polares: ¿Más resistentes al aumento de CO2?

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Un nuevo estudio científico de condiciones climáticas pasadas, que depararon un aumento del CO2 en la atmósfera, indica que el nivel del mar pudo no aumentar tanto como se pensaba.

Publicado en la revista Geology, el trabajo de Mateo Winnick y Jeremy Caves, estudiantes de doctorado en la Escuela de Ciencias de la Tierra, Energía y Medioambientales de la Universidad de Stanford, concluye que los casquetes polares podrían mostrar una mayor resilencia y resistir mejor al deshielo ante el calentamiento global.

Para entender mejor la subida global del nivel del mar, Winnick y Caves analizaron el período cálido del Plioceno Medio, la última vez en la historia de la Tierra --hace aproximadamente 3 millones de años--, en que los niveles de dióxido de carbono en la atmósfera estaban cerca de sus valores actuales (350-450 partes por millones).

"El Plioceno es un análogo importante para el planeta de hoy no sólo a causa de las concentraciones de gases de efecto invernadero relacionadas, sino debido a que los continentes estaban más o menos donde están hoy, lo que significa patrones de circulación oceánica y el clima comparables", dijo Winnick.

Estudios anteriores al respecto utilizaron registros de isótopos de oxígeno para determinar el volumen de las capas de hielo de la Tierra y, por delegación, el nivel del mar. Efectivamente, los registros de isótopos de oxígeno actúan como una huella dactilar de las capas de hielo de la Tierra. Mediante la combinación de la huella digital con los modelos de la capa de hielo de agua de deshielo, muchos investigadores anteriores pensaban que el nivel del mar era 25 a 30 metros más alto durante el Plioceno.

Winnick y Caves: "Nuestros resultados son tentativamente una buena noticia"

Tal nivel de alta mar requeriría un deshielo completo de la capa de hielo de Groenlandia y la capa de hielo de la Antártida Occidental, y tanto como un 30 por ciento de la capa de hielo de la Antártida Oriental - suficiente para cubrir la ciudad de Nueva York bajo 17 metros de agua. Sin embargo, estas estimaciones surgieron porque los investigadores asumieron que el hielo de la Antártida del Plioceno tenía la misma composición isotópica, es decir, la misma huella que hoy, una suposición que Winnick y Caves cuestionan en su nuevo informe.

Para entender la composición isotópica del Plioceno hielo, Winnick y Caves comenzaron mediante relaciones bien establecidas entre la temperatura y la huella geoquímica. Al combinar la relación moderna con las estimaciones de las antiguas temperaturas de la superficie del Plioceno, fueron capaces de afinar mejor la huella del hielo antártico millones de años atrás. Como resultado, Winnick y Caves recalcularon el nivel global del mar del Plioceno hasta fijarlo entre 9 a 13,5 metros de alto, significativamente menores que la estimación anterior.

"Las capas de hielo tardan siglos a milenios para responder al aumento de dióxido de carbono, por lo que es más difícil decir qué va a pasar en escalas de tiempo más cortas,"

"Nuestros resultados son tentativamente una buena noticia", dijo Winnick. "Sugieren que el nivel del mar global es menos sensible a las concentraciones de dióxido de carbono en la atmósfera alta que se pensaba anteriormente. En particular, se argumenta que esto se debe a la estabilidad de la capa de hielo de la Antártida Oriental, que podría ser más resistente de lo que estudios previos han sugerido. " Sin embargo, un aumento en el nivel global del mar en hasta 13,5 metros es todavía suficiente para inundar Miami, Nueva Orleans y Nueva York, y amenazar a una gran parte de San Francisco, advirtió Winnick.

"Las capas de hielo suelen tardar siglos a milenios para responder al aumento de dióxido de carbono, por lo que es más difícil decir qué va a pasar en escalas de tiempo más cortas, como las próximas décadas", agregó Winnick.

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