¿Cómo afectan las erupciones volcánicas al caudal de los mayores ríos del mundo?

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Las grandes erupciones volcánicas pueden desencadenar una escasez de precipitaciones, con un efecto significativo en el caudal de los ríos más grandes del mundo.

Los hallazgos del primer estudio en su clase podrían ayudar a los científicos a predecir cómo la disponibilidad de agua en las regiones en todo el mundo se ve afectada por las erupciones futuras.

Los investigadores trataron de obtener más información sobre el impacto de un proceso en el que los volcanes emiten partículas de aerosol que reflejan la luz del sol, enfriando la atmósfera y produciendo una disminución de las precipitaciones.

Un equipo de la Universidad de Edimburgo analizó los registros de caudal de los 50 mayores ríos del mundo. Su estudio abarcó las fechas de grandes erupciones, desde el Krakatoa en 1883 al Pinatubo en 1991. Se agruparon los ríos por región para ayudar a identificar la influencia de los volcanes, y utilizaron modelos de ordenador que vinculan precipitaciones con erupciones para predecir dónde los ríos eran propensos a ser afectados.

Encontraron que las erupciones fueron seguidas un año o dos más tarde por un caudal reducido en algunos ríos. En general, esto se produjo en las regiones tropicales y el norte de Asia, e incluyó al Amazonas, el Congo y el Nilo. Sin embargo, el caudal aumentó en algunas regiones subtropicales, debido a la interrupción de los patrones de circulación atmosférica. Las áreas afectadas incluyen el suroeste de Estados Unidos y partes de América del Sur.

La predicción de cómo los cambios en el caudal de los ríos podrían tener un impacto en las personas no es sencilla, dicen los investigadores. El Amazonas es en una zona escasamente poblada, por lo que la reducción de su caudal puede tener poco impacto. Sin embargo, para los ríos con altos niveles de dependencia humana, como el Nilo, la pérdida de flujo podría tener más impacto.

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