¿Qué causó la edad de hielo hace 170 millones de años, en el Jurásico?

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Un nueva investigación pionera ha arrojado nueva luz sobre las causas de una 'edad de hielo' que tuvo lugar en la Tierra hace unos 170 millones de años, en pleno Jurásico.

Un equipo internacional de expertos, entre ellos investigadores de la Camborne School of Mines, han encontrado evidencia de un enfriamiento grande y brusco de temperatura de la Tierra durante aquel período, que duró millones de años.

Los científicos descubrieron que el enfriamiento coincidió con un evento volcánico de gran escala - llamado Cúpula del Mar del Norte - que restringió el flujo de agua de mar y el calor asociado desde el ecuador hacia la región del Polo Norte.

El equipo sugiere que es este evento volcánico, impidiendo el flujo del océano, más que un cambio de CO2 en la atmósfera (que causa el cambio climático de hoy), llevó a una edad de hielo extendida en un período de condiciones muy cálidas.

La investigación aparece el 11 de diciembre en Nature Communications.

Stephen Hesselbo, profesor en Camborne dijo: "Tendemos a pensar en el Jurásico como un mundo cálido de 'efecto invernadero' donde las altas temperaturas se regían por un alto contenido de dióxido de carbono atmosférico. Este nuevo estudio sugiere que la reorganización de los actuales patrones oceánicos también puede haber desencadenado cambios a gran escala en el clima".

En lugar de los siete continentes que cubren la superficie de la Tierra hoy, durante el Período Jurásico había un sola 'supercontinente', llamado Pangea. Este supercontinente tenía una vía marítima amplia que conectaba un mar polar del norte a un océano ecuatorial cálido, llamado Tetis.

El equipo de científicos pasó 10 años construyendo un registro de los cambios de temperatura del agua de mar utilizando conchas de moluscos fósiles. Ellos encontraron que durante el mismo período en que se produjo el evento Cúpula del Mar del Norte, la Tierra experimentó un enfriamiento significativo y rápido.

El equipo ha planteado la hipótesis de que este evento volcánico restringió el flujo hacia el polo del agua del océano y el calor asociado, llevando al hemisferio norte de un clima muy cálido a un estado del clima frío. La evidencia indica que este período frío duró muchos millones de años.

Hesselbo añadió: "Aunque hemos sabido acerca de la ocurrencia de períodos de frío durante épocas de efecto invernadero durante un tiempo, sus orígenes se han mantenido misteriosos. Este trabajo sugiere un mecanismo en juego que también puede haber sido importante para la conducción de otros eventos de cambio climático en el Jurásico y en otros momentos de la historia de la Tierra".

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