Temperaturas más cálidas aumentan la biodiversidad y la fotosíntesis del fitoplancton

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Temperaturas más cálidas aumentan la biodiversidad y la fotosíntesis del fitoplancton, según han descubierto investigadores de la Universidad de Exeter y la Universidad Queen Mary de Londres (QMUL, por sus siglas en inglés), en Reino Unido.

A nivel mundial, el fitoplancton -plantas microscópicas transportadas por el agua- absorben tanto dióxido de carbono como los bosques tropicales, por lo que entender la forma en que responden a un clima más cálido es crucial.

El estudio, publicado en la revista 'PLoS Biology', se llevó a cabo durante cinco años utilizando estanques calentados artificialmente que simulaban los aumentos de la temperatura que se espera para finales de siglo. Los investigadores encontraron que el fitoplancton en los estanques que habían sido calentados cuatro grados poseían un 70 por ciento más de especies y mayores tasas de fotosíntesis, y como resultado, potencial para eliminar más dióxido de carbono de la atmósfera.

El fitoplancton fue contado, medido e identificado bajo microscopio y se analizó la producción o el consumo de oxígeno para determinar las tasas de fotosíntesis y la respiración. El trabajo reveló que las comunidades de fitoplancton en los estanques calentados fueron más ricas en especies, tenían una mayor uniformidad en la abundancia de especies, mayor biomasa y estaban dominadas por especies más grandes.

A nivel mundial, el fitoplancton -plantas microscópicas transportadas por el agua- absorben tanto dióxido de carbono como los bosques tropicales

En contraste con el trabajo previo realizado a pequeña escala y experimentos de laboratorio a corto plazo, estos resultados demuestran que el calentamiento global futuro en realidad podría conducir a incrementos en la biodiversidad y la fotosíntesis en algunas localidades. Estas conclusiones no se pueden extrapolar a la escala global, ya que podrían producirse descensos en otros lugares donde prevalecen diferentes mecanismos ecológicos.

Los autores atribuyen sus resultados al hecho de que los experimentos se llevaron a cabo en ecosistemas al aire libre abiertos en los que las extinciones locales de especies pueden ser reemplazadas por nuevas inmigrantes desde localidades circundantes. "Los aumentos que hemos visto en la biodiversidad de fitoplancton parecen ser impulsados principalmente por los efectos del calentamiento sobre el zooplancton, los animales microscópicos que se alimentan de fitoplancton", señala Gabriel Yvon-Durocher, del Instituto de Medio Ambiente y Sostenibilidad de la Universidad de Exeter.

Y detalla: "Mayores tasas de alimentación por el zooplancton, que prefieren pequeñas especies de fitoplancton abundantes, impiden que el ecosistema esté dominado por sólo algunas de estas especies altamente competitivas, permitiendo que las especies que son competidores inferiores por los recursos coexistan".

"Lo que nuestro estudio muestra claramente es que el futuro calentamiento global es probable que tenga un impacto importante en la composición, la biodiversidad y el funcionamiento del plancton, que desempeñan un papel fundamental en los ecosistemas acuáticos", añade.

El profesor Mark Trimmer, de la Escuela de Ciencias Biológicas y Químicas de QMUL, subraya: "Nuestras instalaciones de calentamiento en QMUL han estado funcionando durante diez años y es muy notable lo que un experimento tan simple nos ha permitido descubrir acerca de cómo el calentamiento climático altera el ciclismo y el equilibrio de los bio-elementos clave que sustentan la vida en la Tierra".

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