Los mapas a partir de datos de satélites de la NASA ayudan a predecir el cambio climático

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Nuevos mapas detallados de los paisajes naturales del mundo creados a partir de datos de satélites de la NASA pueden ayudar a los científicos predecir mejor los impactos del cambio climático.

Los mapas de los bosques, las praderas y otros ecosistemas productivos proporcionan la imagen más completa hasta ahora de cómo se reutiliza carbono de la atmósfera y se recicla por los ecosistemas naturales de la Tierra.

Científicos de la Universidad de Edimburgo, Escocia, Reino Unido; el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, en Pasadena, California; y la Universidad de Wageningen, Países Bajos, utilizaron un modelo de computadora para analizar una década de datos de satélite y sobre el terreno desde 2001 hasta 2010.

Los mapas mundiales existentes de la actividad vegetal y el fuego que estudiaron fueron producidos a partir de datos de los satélites Terra, Aqua y ICESat de la NASA. Luego, los investigadores construyeron mapas que muestran dónde - y por cuánto tiempo - el carbono se almacena en las plantas, los árboles y los suelos.

Los mapas revelan cómo las propiedades biológicas de las hojas, raíces y madera en diferentes hábitats naturales afectan a su capacidad para almacenar carbono en todo el mundo, y muestran que algunos ecosistemas retienen carbono más que otros. Por ejemplo, grandes franjas de los trópicos secos almacenan carbono durante un tiempo relativamente corto, debido a los frecuentes incendios, mientras que en climas cálidos y húmedos, el carbono se almacena más tiempo en la vegetación que en los suelos.

Aunque es bien sabido que los ecosistemas naturales de la Tierra absorben y procesan grandes cantidades de dióxido de carbono, se sabe mucho menos acerca de dónde se almacena el carbono o el tiempo que permanece allí. Una mejor comprensión de cómo se almacena el carbono permitirá a los investigadores predecir con mayor precisión los efectos del cambio climático.

El primer autor del estudio, Anthony Bloom, un científico postdoctoral del JPL, dijo: "Nuestros hallazgos son un paso importante hacia el uso de imágenes de satélite para descifrar cómo funcionan los flujos de carbono a través de los ecosistemas naturales de la Tierra, a partir de imágenes de satélite. Estos resultados nos ayudarán a entender cómo va a responder el equilibrio natural del carbono de la Tierra a las perturbaciones humanas y el cambio climático".

El profesor Mathew Williams, de la Universidad de Edimburgo, que dirigió el estudio, dijo: "Estudios recientes han puesto de relieve el desacuerdo entre los modelos del sistema terrestre en la forma en que representan el ciclo del carbono global actual." Nuestros resultados constituyen un punto de referencia moderno útil para ayudar a mejorar estos modelos y la solidez de las proyecciones climáticas globales ".

Para generar valores para cada una de las 13.000 células en cada mapa, un superordenador en el Edinburgh Computer and Data Facility proceso el modelo aproximadamente 1,6 billones de veces.

Nuevos datos se pueden añadir a los mapas cuando estén disponibles. El impacto de los grandes eventos como los incendios forestales sobre la capacidad de los ecosistemas para almacenar carbono puede determinarse dentro de los tres meses siguientes al hecho, dicen los investigadores. El estudio ha sido publicado en Proceedings.

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