Los corales responsables de formar los arrecifes, en fuerte descenso

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Un nuevo estudio ha encontrado que los mismos corales responsables de formar los arrecifes de coral hoy en día son ahora algunas de las especies más amenazadas por el cambio climático y otros factores de estrés provocados por el hombre.

El profesor John Pandolfi, del Centro ARC de Excelencia para estudios de arrecifes coralinos (Coral CoE) en la Universidad de Queensland (UQ), Australia, dice que los corales de rápido crecimiento y formadores de arrecifes Acropora de ramificación o 'cuerno de ciervo' son responsables de la gran cantidad de crecimiento de los arrecifes modernos. A pesar de que han existido desde hace al menos 50 millones de años, estos corales están experimentando fuertes caídas en abundancia en todo el mundo.

"Acropora se convirtió en un constructor de arrecifes dominante hace unos 1,8 millones de años -dice el profesor Pandolfi-. Y los arrecifes de coral han tenido mucho éxito desde entonces, debido en parte a su ascenso". El estudio internacional publicado este viernes examinó datos históricos del nivel del mar global, así como datos globales de la ocurrencia de coral -incluyendo registros fósiles- que datan de hace más de 60 millones de años.

El cambio climático y el estrés local, como la contaminación y la pesca, comprometen la salud de coral

Los investigadores encontraron que aunque se mantuvieron cuando los acropora tuvieron gran éxito a lo largo de las cambiantes condiciones ambientales en el pasado, sus poblaciones comenzaron a disminuir en Australia alrededor del momento en el que el uso de la tierra cambió con la colonización europea. Estos patrones se producen en otros lugares, por ejemplo en el Mar Caribe. Más recientemente, estos corales han sufrido descensos en la abundancia debido a la decoloración y la enfermedad y han sido casi completamente aniquilados a lo largo de una serie de arrecifes en todo el mundo.

Sin embargo, los corales de cuerno de ciervo actualmente siguen siendo uno de los constructores más prolíficos de los arrecifes, dominantes en muchos arrecifes de todo el mundo y en todos los hábitats de arrecifes: plataformas de arrecifes, crestas y laderas, arrecifes sumergidos y arrecifes profundos. Tuvieron éxito debido a que sus colonias tienen las más altas tasas de crecimiento fuera de todos los corales, además de una capacidad de regenerarse cuando se rompen. Su presencia es también un factor importante en la capacidad de los arrecifes de permanecer a pesar del aumento del nivel del mar.

"Los corales cuerno de ciervo contribuyen en gran medida a la complejidad estructural y la tridimensionalidad de los arrecifes. Por lo tanto, juegan un papel importante en los servicios de los ecosistemas proporcionados por los arrecifes de coral. Esto incluye la protección del litoral y la disponibilidad de hábitat para la biodiversidad asociada a los arrecifes", subraya el principal autor del artículo, Willem Renema, del Centro de Biodiversidad Natural en Países Bajos.

Los arrecifes, un valiosos recurso marino

Los arrecifes de coral acogen más especies que cualquier otro medio marino, son cruciales para las poblaciones de peces sanos y prestan protección a la costa, ayudando a disipar hasta el 97 por ciento de la energía de la oleada que llega. Sin embargo, en los últimos 20 años, la cobertura de coral ha disminuido hasta en un 95 por ciento en algunos lugares, como en el Caribe. El cambio climático y el estrés local, como la contaminación y la pesca, comprometen la salud de coral.

Por lo tanto, los investigadores plantean la pregunta de cómo sería un futuro sin los corales cuerno de ciervo. "Sólo hace falta mirar tan lejos como a los arrecifes dominados por algas por el Caribe para encontrar un futuro con ausencia de los corales cuerno de ciervo", dice Pandolfi.

"Sin embargo, hay esperanza. Aliviar las presiones locales sobre los corales cuerno de ciervo --por ejemplo, mediante la mejora de la calidad del agua- ayuda a aumentar su resistencia al estrés térmico provocado por el cambio climático. Así que mediante la gestión de los factores de estrés antropogénicos locales, como el vertido de sedimentos, los dragados y otras fuentes de contaminación, podemos asegurar que estos corales estén mejor cuando se enfrenten el calentamiento global".

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