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¿Por qué nuestro planeta experimenta edades de hielo cada 100.000 años?

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Expertos de la Universidad de Cardiff han ofrecido una explicación de por qué el planeta se ve sometido a edades de hielo cada 100.000 años. Este fenómeno, conocido como el 'problema de los 100.000 años', ha estado ocurriendo durante los últimos millones de años más o menos y conduce a grandes capas de hielo que cubren América del Norte, Europa y Asia. Hasta ahora, los científicos han sido incapaces de explicar por qué sucede esto.

Las edades de hielo del planeta solían reproducirse ancestralmaente en intervalos cada 40.000 años, lo que tenía sentido para los científicos ya que las estaciones de la Tierra varían de una manera predecible, con veranos más fríos que se producen en estos intervalos.

Sin embargo, hubo un momento, hace aproximadamente un millón de años, llamado el 'la Transición del Pleistoceno Medio', en el que los intervalos de las edades de hielo cambiaron de cada 40.000 a cada 100.000 años.

Una nueva investigación publicada ahora en la revista Geology ha sugerido que los océanos pueden ser responsables de este cambio, específicamente en la forma en que absorben el dióxido de carbono (CO2) de la atmósfera.

Mediante el estudio de la composición química de diminutos fósiles en el fondo del océano, el equipo descubrió que había más CO2 almacenado en el océano profundo durante los períodos de edades de hielo a intervalos regulares cada 100.000 años.

Hace aproximadamente un millón de años, llamado el 'la Transición del Pleistoceno Medio', en el que los intervalos de las edades de hielo cambiaron de cada 40.000 a cada 100.000 años

Esto sugiere que dióxido de carbono adicional se está absorbiendo de la atmósfera e introduciendo en los océanos durante las edades de hielo, lo que reduce de forma subsiguiente la temperatura en la Tierra y permite que vastas capas de hielo engullan el hemisferio norte.

La autora principal de la investigación, Carrie Lear, de la Escuela de Ciencias de la Tierra y el Océano, dijo: "Podemos pensar que los océanos actúan por la inhalación y la exhalación de dióxido de carbono, por lo que cuando las capas de hielo son más grandes, los océanos han inhalado más dióxido de carbono del ambiente, y el planeta se hace más frío. Cuando las capas de hielo son pequeñas, los océanos han exhalado dióxido de carbono, por lo que hay más en la atmósfera y hace que el planeta sea más caliente.

"Al observar los fósiles de criaturas diminutas en el fondo del océano, hemos demostrado que cuando las capas de hielo estaban avanzando y retrocediendo cada 100.000 años, los océanos estaban inhalando más dióxido de carbono en los periodos fríos, lo que sugiere que quedaba menos en la atmósfera."

Las algas marinas desempeñan un papel clave en la eliminación de CO2 de la atmósfera, ya que es un ingrediente esencial de la fotosíntesis.

El CO2 se pone de nuevo en la atmósfera cuando el agua del océano profundo sube a la superficie a través de un proceso llamado surgencia, pero cuando está presente una gran cantidad de hielo marino esto impide que el CO2 sea exhalado, lo que podría hacer que las capas de hielo se hagan más grandes y duraderas.

El clima de la Tierra se encuentra actualmente en una ola de calor entre los periodos glaciares. La última edad de hielo terminó hace unos 11.000 años. Desde entonces, las temperaturas y los niveles del mar han aumentado, y las capas de hielo han retrocedido de nuevo a los polos. Además de estos ciclos naturales, las emisiones de carbono artificiales también están teniendo un efecto de calentamiento del clima.

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