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El agua, implicada en el origen de las crestas poligonales de Marte

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  • agua, implicada origen crestas poligonales Marte
    (NASA/JPL-Caltech/Univ. of Arizona)
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Paredes delgadas, parecidas a cuchillas, algunas tan altas como un edificio de 16 pisos, dominan una red de crestas en Marte previamente no registrada, captada por el Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA.

La explicación más sencilla de estas crestas impresionantes es que la lava fluyó hacia fracturas preexistentes en el suelo y más tarde resistió a la erosión mejor que el material a su alrededor.

Una nueva investigación de estas crestas que forman polígonos en Marte examina esta red en la región de Medusae Fossae, sobre el ecuador del planeta, y redes de aspecto similar en otras regiones del Planeta Rojo.

Las líneas levantadas se cruzan como los contornos de múltiples rectángulos, pentágonos, triángulos u otros polígonos adyacentes

"Encontrar estas crestas en la región de Medusae Fossae me puso en una búsqueda para encontrar todos los tipos de crestas poligonales en Marte", dijo Laura Kerber del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, Pasadena, California, principal autora de un estudio al respecto publicado este mes en la revista Icarus.

El patrón se llama a veces crestas retriculadas. Las líneas levantadas se cruzan como los contornos de múltiples rectángulos, pentágonos, triángulos u otros polígonos adyacentes. A pesar de la similitud en forma, estas redes difieren en origen y varían en escala de centímetros a kilómetros.

Las misiones Mars Rover han encontrado versiones pequeñas que han podido inspeccionar de cerca. Algunas de estas crestas poligonales, como las de "Garden City" vistas por Curiosity, son las vetas depositadas por las aguas subterráneas cargadas de minerales que se movieron a través de fisuras subterráneas, mucho antes de que la erosión expusiera las venas. Curiosity recientemente también tomó imágenes de pequeñas retículas que probablemente se originaron como grietas de barro.

En el otro extremo de la escala de tamaño, las crestas esquematizan varios rectángulos cada uno de 2 kilómetros de ancho en un lugar llamado "Ciudad Inca" cerca del polo sur de Marte. Estos pueden haber resultado de fallas subterráneas relacionadas con impactos, con fracturas llenas de lava que se endureció y fueron posteriormente expuestas por la erosión.

"Muchas de estas crestas son venas minerales, y las venas minerales nos dicen que el agua estaba circulando bajo tierra"

"Las crestas poligonales se pueden formar de varias maneras diferentes, y algunas de ellas son realmente claves para entender la historia de los principios de Marte", dijo Kerber. "Muchas de estas crestas son venas minerales, y las venas minerales nos dicen que el agua estaba circulando bajo tierra".

Las crestas poligonales en la región de Nilosyrtis Mensae del norte de Marte pueden contener pistas sobre ambientes húmedos antiguos, posiblemente cálidos. Ejemplos de ellos encontrados hasta ahora tienden a estar en las mismas áreas que las pistas relacionadas con el agua, tales como minerales que se forman en aguas termales, capas de arcilla mineral y canales tallados por arroyos antiguos. Una muestra más grande es necesaria para probar esta hipótesis.

Kerber está buscando ayuda del público a través de un proyecto ciudadano-científico usando imágenes de Marte de la cámara de contexto (CTX) en el Mars Reconnaissance Orbiter. "Pedimos a los voluntarios que busquen más crestas poligonales", dijo. Podría mejorar la comprensión de su relación con otras características y también ayudará a orientar futuras observaciones con la cámara HiRISE (High Resolution Imaging Science Experiment) para revelar detalles de las redes de crestas. La colaboración puede realizarse a través de la plataforma PlanetFour.

También en la Tierra, las crestas poligonales tienen orígenes diversos. Los ejemplos incluyen las paredes magníficas de la lava que se endurecieron y fueron expuestas a la erosión, y las redes pequeñas de crestas dentro de las cuevas de la piedra caliza, donde la erosión puede ser química así como física.

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