¿Cómo responde la Tierra al calentamiento?

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Los dos métodos principales para calcular cuánto se calentará el planeta, modelos climáticos y observaciones, parecen no estar tan alejados como parecía.

Así concluye un un estudio de la Universidad de Washington (UW), realizado a raiz de observaciones recientes que predicen que la sensibilidad climática podría ser menor que la sugerida por los modelos

En la ciencia climática, la sensibilidad climática es cuánto aumentará la temperatura del aire de la superficie si se duplica el dióxido de carbono de los niveles preindustriales y luego se espera un tiempo muy largo para que la temperatura de la Tierra se ajuste completamente. 

El nuevo estudio, publicado en 'Nature Climate Change', se centra en el tiempo de retraso en la respuesta de la Tierra. Según la mayoría de los modelos de cambio climático, durante las primeras etapas del calentamiento global la sensibilidad a las emisiones de gases de efecto invernadero es relativamente pequeña. Sin embargo, a medida que alcanza el océano y se producen las retroalimentaciones, la sensibilidad aumenta y la velocidad de calentamiento se acelera. 

La nueva investigación muestra que cuando se tiene en cuenta esta diferencia, las observaciones y los modelos climáticos están de acuerdo, con las observaciones recientes apoyando una sensibilidad al clima a largo plazo previamente aceptada de aproximadamente 2,9 grados Celsius

Según la mayoría de los modelos de cambio climático, durante las primeras etapas del calentamiento global la sensibilidad a las emisiones de gases de efecto invernadero es relativamente pequeña

"La clave es que hay que comparar los modelos con las observaciones de una manera consistente --explica en un comunicado el profesor asistente de Oceanografía y Ciencias Atmosféricas de la UW, Kyle Armor, autor del estudio--. Este enfoque de comparar manzanas con manzanas, en el que se tiene en cuenta cuánto tiempo se ha estado ajustando el planeta a un cambio en su atmósfera, muestra que la sensibilidad climática en los modelos está en línea con lo que se ha visto en las observaciones receintes".

Miles de años para que se ajuste la temperatura

Hacen falta miles de años para que la temperatura del planeta se ajuste completamente a un cambio en la composición de su atmósfera: el calentamiento que la Tierra ha experimentado hasta la fecha es sólo un sabor de todos los que están en la tienda, según los investigadores. 

Los estudios tempranos del clima sugirieron que si la cantidad de dióxido de carbono en la atmósfera se duplicara desde los niveles preindustriales (ahora estamos cerca de 1,4 veces), el planeta se calentaría eventualmente cerca de 3 grados, con valores posibles tan altos como 5 o 6 grados. Sin embargo, las observaciones recientes del calentamiento hasta la fecha y las emisiones hasta el momento han sugerido que la sensibilidad climática puede ser un poco menos de 2 grados Celsius, con un valor máximo posible de 4 grados.

"Si es cierto, esto realmente sería un cambio en nuestra comprensión de la sensibilidad climática a largo plazo", dice Armor. Para el nuevo estudio, Armor analizó 21 modelos climáticos globales líderes que funcionan con dióxido de carbono cada vez mayor. Se centró en la tasa de calentamiento en comparación con los niveles de dióxido de carbono, o sensibilidad climática, en las primeras etapas en comparación con en las últimas etapas

Hacen falta miles de años para que la temperatura del planeta se ajuste completamente a un cambio en la composición de su atmósfera

La sensibilidad en la última etapa en todos los modelos fue un promedio de 26% más elevada que los valores de la etapa inicial. Al tener en cuenta que las observaciones de hoy son para las primeras etapas del calentamiento, las observaciones recientes apoyan una sensibilidad climática de 2,9 grados Celsius. 

"Ha habido muchos otros artículos que analizaron las razones de los cambios en la sensibilidad climática con el tiempo --apunta Armour--. Este documento fue el primer intento de cuantificar el efecto en todos los modelos completos que utilizamos para la predicción climática". 

La situación se puede comparar a presionar el pedal del acelerador en un coche, pero que a la masa del vehículo le cuesta un rato conseguir andar. Si el conductor presiona el pedal del acelerador, puede ser complicado calcular la velocidad final del automóvil en base a su reacción inicial

En el sistema terrestre, las temperaturas oceánicas alrededor de la Antártida y en el Océano Pacífico oriental no han aumentado en las últimas décadas. La investigación anterior de Armour demostró que las corrientes profundas y lentas significan que llevará siglos hasta que el agua de mar afectada por el cambio climático alcance la superficie del Océano Austral. Similares, pero menos extremas, las corrientes que llegan al Pacífico tropical oriental desde abajo de la superficie tampoco han visto la luz del día durante décadas.

Eventualmente, el agua tocada por una atmósfera más cálida alcanzará el Pacífico tropical oriental y más tarde el Océano Austral. El calentamiento en estas regiones activará entonces las retroalimentaciones que harán retroceder el calentamiento del planeta en un engranaje más alto. "Actualmente, no tenemos ninguna evidencia de que los modelos sean demasiado sensibles en comparación con las observaciones -señala Armour--. Los modelos parecen estar en línea con la gama de calentamiento observada".

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