El protoplaneta Vesta muestra evidencias de una superficie helada

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  • protoplaneta Vesta muestra evidencias superficie helada
    (Imagen: NASA/JPL-Caltech/UCAL/MPS/DLR/IDA)
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Técnicas de radar y de imágenes por microondas han revelado nuevas pruebas de la aparición de hielo en la superficie de Vesta, protoplaneta que se encuentra en el cinturón de asteroides entre Marte y Júpiter y que, debido a su gran tamaño, se cree que es un cuerpo diferenciado con un núcleo y un manto al igual que la Tierra.

Las colisiones entre asteroides en el cinturón les permiten salir de sus órbitas y viajar grandes distancias en el Sistema Solar, posiblemente colisionando con otros cuerpos planetarios.

Encontrar hielo en estos cuerpos es de gran importancia para entender el transporte y la evolución de los materiales ricos en agua en nuestro sistema solar.

El equipo de la Universidad de Southern California liderado por Essam Heggy, utilizó una técnica especial llamada 'radar biestático' en la nave espacial Dawn de la NASA, que sobrevoló Vesta, para explorar la textura superficial de Vesta a la escala de unos pocos centímetros.

En algunas órbitas, cuando la nave estaba a punto de viajar detrás de Vesta desde la perspectiva de la Tierra, sus ondas de comunicaciones de radio rebotaron en la superficie de Vesta, y el personal de la misión en el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA recibió las señales en la Tierra.

Según Heggy, este sistema de señalización de radar era como "ver una llama de un encendedor en el medio del día desde el lado opuesto de los Estados Unidos".

A pesar de los desafíos en la medición de una señal tan débil de la antena de comunicación de la nave Dawn desde casi 500 millones de kilómetros de distancia, el equipo evaluó la presencia de áreas grandes y lisas en Vesta que se correlacionaron con la mayor concentración de hidrógeno medida por el detector de rayos gamma y neutrones (GRaND) a bordo.

"Estoy emocionado de haber podido llevar a cabo una observación de este tipo en Vesta. En la USC hemos estado contribuyendo a la prueba y el desarrollo de varios métodos de 'radar biestático' para explorar el agua y el hielo en las superficies planetarias y las zonas áridas de la Tierra. En un área árida del planeta, este esfuerzo es una consecuencia natural de nuestro enfoque en la comprensión de la evolución del agua", señala Heggy.

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