La hidrología del suelo, clave en la profundidad de las raíces de las plantas

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En busca de agua, algunas raíces de los árboles sondean cientos de pies de profundidad y muchos árboles envían raíces a través de grietas en las rocas, según un nuevo estudio dirigido por la profesora Ying Fan Reinfelder, de la Universidad de Rutgers-New Brunswick, en Nueva Jersey (Estados Unidos).

Por otra parte, la profundidad de las raíces de las plantas, que varía entre las especies y las condiciones del suelo, juegan un papel clave en la adaptación de las plantas al cambio climático, según añade esta profesora del Departamento de Ciencias de la Tierra y del Planeta.

"Charles Darwin una vez escribió, en efecto, que las puntas de las raíces de las plantas son como los cerebros de las plantas --explica Reinfelder--. Las raíces sienten el ambiente, perciben el agua, dónde hay más nutrientes, y buscan estos recursos. Las raíces son la parte más inteligente de la planta".

Reinfelder y sus colegas detallan sus hallazgos sobre la relación entre las raíces de las plantas y la disponibilidad del agua en la edición digital de este lunes de 'Proceedings of the National Academy of Sciences'. El trabajo muestra, a través de observaciones y modelización, que la hidrología del suelo es la fuerza clave que impulsa los patrones locales y globales de las profundidades de las raíces.

Las raíces sienten el ambiente, perciben el agua, dónde hay más nutrientes, y buscan estos recursos. Las raíces son la parte más inteligente de la planta

Los hallazgos del estudio revelan fuertes vínculos entre la profundidad de la raíz y las condiciones locales del suelo y del agua. En las tierras altas bien drenadas, las raíces llegan hasta el nivel de infiltración de agua de lluvia e infiltración de nieve. En las tierras bajas anegadas, las raíces permanecen superficiales. En el medio, las altas tasas de crecimiento y la sequía pueden enviar raíces a muchos metros hasta la zona saturada justo por encima de la capa freática.

Plantas que sobrevivan mejor al cambio climático

Los hallazgos tienen implicaciones importantes para la cuestión de si los árboles y otras especies de plantas serán capaces de adaptarse y sobrevivir a un cambio climático a través de este siglo y más allá, apunta Reinfelder. En general, las probabilidades parecen favorables. Las plantas son típicamente adaptables, y las plantas con raíces más profundas tendrán una mayor ventaja.

"Las plantas pueden ser más ingeniosas y resistentes al estrés ambiental y al cambio climático de lo que pensábamos anteriormente, pero sólo hasta cierto punto --afirma--. Pueden soportar un periodo de sequía, pero si la sequía continúa durante un siglo, no van a poder hacer frente a eso".

Las plantas pueden cambiar de ambientes desfavorables moviéndose hacia abajo, donde el agua es más abundante, señala. Lo hacen mediante el derramamiento de semillas, con algunas que lo hacen a las cotas más húmedas de supervivencia. Reinfelder señala que la supervivencia de las plantas es crucial para la nuestra, ya que están en el fondo de la cadena alimentaria, generan oxígeno y absorben dióxido de carbono, el principal gas de efecto invernadero ligado al cambio climático.

El estudio global dirigido por Reinfelder abarca 2.200 observaciones de las raíces de más de 1.000 especies en todos los grupos principales de plantas, incluyendo árboles, hierbas, arbustos, plantas herbáceas y plantas suculentas. Un próximo paso es estudiar y proyectar la resiliencia de la sequía del bosque más grande del mundo --la selva amazónica-- a finales de este siglo, dadas las raíces profundas de sus árboles, adelanta Reinfelder.

"Necesitamos invertir en la comprensión de la mitad inferior del suelo del ecosistema --indica--. Es oscuro, es opaco, pero tiene la clave para muchas preguntas, y la comunidad científica necesita arrojar algo de luz allí".

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