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El criovulcanismo pudo ayudar a moldear el planeta enano Ceres

  • criovulcanismo pudo ayudar moldear planeta enano Ceres
    (Imagen: NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA).

Volcanes helados han entrado en erupción a lo largo de la historia de Ceres, pero esa actividad continua no ha tenido el mismo impacto extensivo en su superficie como el vulcanismo estándar en la Tierra,

Es la conclusión de un nuevo estudio publicado en 'Nature Astronomy' por Michael M. Sori, del Laboratorio Lunar y Planetario de la Universidad de Arizona, como primer autor.

Los criovolcanes erupcionan volátiles líquidos o gaseosos como el agua, el amoníaco o el metano en lugar de arrojar roca fundida como se ve en la Tierra. El agua salada es probablemente el componente principal de criolavas en Ceres.

Ceres, alrededor de la cual la nave espacial Dawn de la NASA continúa su órbita, ofrece la mejor oportunidad para probar la importancia del criovulcanismo en los cuerpos del sistema del espacio exterior, en comparación con el vulcanismo ordinario en planetas terrestres como la Tierra.

"Hubo un gran interés en la búsqueda de criovolcanes en Ceres tan pronto como Dawn llegó allí, porque los modelos térmicos habían predicho que podrían existir. Ahuna Mons fue un gran candidato de inmediato. Llevé a cabo una búsqueda global que identificó otras 31 grandes cúpulas, basadas en el análisis de las imágenes y los datos de la topografía de la cámara de Dawn", dijo Sizemore.

El agua salada es probablemente el componente principal de criolavas en Ceres

"Hacer el caso de que eran volcánicos era difícil porque eran más antiguos que Ahuna y las superficies estaban muy llenas de cráteres. En este estudio, pudimos comparar las formas de las montañas con modelos numéricos de cómo deberían relajarse con el tiempo si estuvieran hechas de lava helada. Eso fortaleció el caso de que eran características volcánicas, y nos permitió hacer comparaciones con el vulcanismo en otros planetas".

Se usaron modelos del Método de Elementos Finitos para analizar las imágenes de Dawn y mostrar que Ceres experimentó criovulcanismo a lo largo de su historia geológica, con una tasa promedio de extrusión de superficie de aproximadamente 10.000 metros cúbicos por año, órdenes de magnitud más bajas que el vulcanismo basáltico en los planetas terrestres.

"Medimos la altura y el diámetro de 22 domos, y a partir de esto calculamos la relación de aspecto y el volumen de cada uno. Supusimos que todos ellos empezaron marcadamente como la montaña más joven, Ahuna Mons. Luego calculamos el tiempo que les tomaría aplanar a su forma actual, utilizando un modelo numérico de relajación viscosa", dijo Sizemore.

"Ver tanta evidencia potencial de criovulcanismo en Ceres también da más peso a las discusiones de los procesos cryovolcanic en las grandes lunas heladas en el sistema solar exterior"

"Esto nos permitió asignar edades aproximadas a la mayoría de las cúpulas, verificar las edades del modelo con otras restricciones y aproximarnos a la velocidad a la que las cúpulas se formaron durante los últimos mil millones de años. Con los volúmenes de las cúpulas y la tasa de formación en Ceres, podríamos hacer comparaciones directas con otros mundos".

"Dado lo pequeño que es Ceres y lo rápido que se enfrió después de su formación, sería emocionante identificar solo uno o dos posibles criovolcanes en la superficie. Identificar una gran población de características que puedan ser criovolcanes sugeriría una larga historia de vulcanismo que se extiende hasta casi el día de hoy, lo que es tremendamente emocionante", dijo Sizemore.

"Ceres es un pequeño mundo que debería estar 'muerto', pero estos nuevos resultados sugieren que podría no serlo. Ver tanta evidencia potencial de criovulcanismo en Ceres también da más peso a las discusiones de los procesos cryovolcanic en las grandes lunas heladas en el sistema solar exterior, donde es más probable que sea más vigoroso", concluyó.

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