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¿Cuáles son los desafíos del sector del agua ante la escasez?

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Las incertidumbres asociadas a la gestión de los recursos hídricos han sido incluidas de forma explícita en un nuevo marco general de toma de decisiones en políticas relacionadas con el agua.

El acceso fiable al agua potable es uno de los aspectos clave abordados por los Objetivos de Desarrollo Sostenible (ODS, por sus siglas en inglés) de la Organización de Naciones Unidas (ONU). De hecho, la mayoría de los ODS se ven afectados, de manera directa o indirecta, por los crecientes problemas de escasez de agua, que probablemente se vean agravados por factores como el cambio climático y el aumento de las extracciones de agua para su uso, entre otros sectores, en la agricultura e industria.

En su estudio, los científicos del Instituto Internacional de Sistemas de Análisis Aplicados (IIASA) de Austria, analizaron la amplia gama de posibles condiciones futuras que probablemente planteen importantes desafíos de planificación para las autoridades de gestión del agua en regiones vulnerables y cuencas hidrográficas.

Las evaluaciones previas de la escasez de agua futura y las opciones de adaptación y gestión asociadas se basaban por completo en modelos únicos o en promedios de multi-modelos

La complejidad de las decisiones sobre las inversiones requeridas para la infraestructura y otras mejoras del sistema, por ejemplo, a menudo conllevan el riesgo de ser más perjudicial que útil, y de incurrir en grandes costos debido a inversiones fallidas. Además, cuando se toman decisiones equivocadas, en última instancia podría llevar a la degradación de activos valiosos, como los recursos de aguas subterráneas no renovables y los ecosistemas dependientes del agua.

"Diseñar intervenciones para hacer frente a la escasez de agua bajo el cambio climático es desafiante dada la gran incertidumbre en la disponibilidad y demanda de agua proyectada. Identificamos cambios en el rango de incertidumbre de las condiciones anticipadas de escasez de agua y en base a esta evaluación, desarrollamos un marco general de toma de decisiones para apoyar el diseño de opciones de política, que, por primera vez, tiene en cuenta explícitamente las incertidumbres asociadas", dice en un comunicado el investigador del Programa de Agua IIASA Peter Greve, autor principal del estudio publicado en 'Nature Sustainability'.

Hay muchas opciones disponibles para los encargados de tomar decisiones cuando se trata de abordar la escasez de agua. Estos incluyen inversiones en infraestructuras de almacenamiento y transferencia de agua, plantas de desalinización, sistemas de riego más eficientes, mejora de la productividad de agua para cultivos, así como también incentivos comerciales y económicos para el agua.

"Como la mayoría de estas soluciones requieren un gasto sustancial, es crucial que las decisiones sobre inversiones e intervenciones para la gestión del agua en todas las escalas se basen en proyecciones fiables sobre la futura escasez de agua. La fiabilidad de estas proyecciones está sujeta a incertidumbres relacionadas con el amplio rango de desarrollos socioeconómicos anticipados, condiciones de cambio climático y métodos a los que nos enfrentaremos en el futuro", explica Taher Kahil, otro investigador del Programa de Agua y coautor del estudio.

Los desafíos del sector del agua también pueden variar considerablemente entre países y regiones que se enfrentan a diferentes niveles de escasez de agua en el futuro con incertidumbre. Aunque las mejoras graduales en la eficiencia del uso del agua, por ejemplo, pueden ser suficientes para áreas con un aumento menor y relativamente seguro en la escasez proyectada de agua, para las áreas que tienen una grave escasez de agua ahora y una gran incertidumbre en el futuro, la planificación a largo plazo podría plantear un desafío particular.

Un conjunto de 45 proyecciones de escasez de agua

Las evaluaciones previas de la escasez de agua futura y las opciones de adaptación y gestión asociadas se basaban por completo en modelos únicos o en promedios de multi-modelos. El marco desarrollado en este estudio explica el amplio rango de incertidumbre, basado en un conjunto de 45 proyecciones de escasez de agua que representan diferentes vías socioeconómicas, condiciones de cambio climático y enfoques de modelado. Además, los autores también proporcionaron directrices a escala de cuadrícula, por lo que van más allá de las escalas de país o cuenca comúnmente utilizadas.

Para ayudar a comprender las implicaciones políticas potenciales de sus hallazgos y guiar la planificación de estrategias de adaptación a gran escala en las próximas décadas, los investigadores definieron cuatro grupos (o clases de desafío), destacando áreas con desafíos de gestión del agua potencialmente similares en cada una. Aunque reconocen que la gestión del agua está limitada por las condiciones locales y que podrían existir pocas soluciones globales para los problemas locales de gestión del agua, señalan que deben diseñarse políticas que sean robustas en una amplia gama de condiciones socioeconómicas y climáticas, pero también que pueden adaptarse a condiciones que pueden y no pueden ser anticipadas.

Para áreas que potencialmente requieren un cambio transformacional, un mero enfoque en la solidez puede no ser suficiente y puede hacer falta transformaciones más fundamentales para abordar los graves problemas de escasez de agua.

Los investigadores señalan que el propósito de este nuevo marco no es sustituir la necesidad de evaluaciones y los diálogos locales específicos del lugar, sino que supone una contribución crítica a los procesos futuros relacionados con la planificación y la implementación de no-arrepentimiento, transición y opciones de transformación de inversión por parte de los gobiernos, el sector privado y los actores de la sociedad civil.

Esto hace que el marco sea especialmente adecuado para que lo empleen las autoridades hídricas regionales y nacionales y multinacionales y los gestores del agua, así como actores socioeconómicos y tomadores de decisiones.

"Queremos crear conciencia de que la escasez de agua es un desafío real, incluso en regiones que son seguras hoy. Nuestra esperanza es que el nuevo marco, que también incluye opciones de gestión sin arrepentimiento y/o de trayectoria suave, beneficiará a los responsables de la formulación de políticas en estas regiones", dice Greve.

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