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Día Mundial del Agua 2019

Marte podría albergar una cámara de magma que propicia la existencia de agua líquida

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    El polo sur de Marte. (Imagen: NASA)
Sofrel
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Una fuente subterránea de calor debe existir para considerar que haya agua líquida debajo de la capa de hielo polar sur de Marte, tal y como sugirió un estudio publicado en la revista 'Science' en 2018.

Una nueva investigación de la Universidad Arizona no toma partido sobre si existe agua en esa zona. En cambio, los autores sugieren que la actividad magmática reciente (la formación de una cámara de magma en los últimos cientos de miles de años) debe haber ocurrido debajo de la superficie de Marte para que haya suficiente calor para producir agua líquida debajo del kilómetro y medio capa gruesa de hielo.

Por otro lado, los autores del estudio --publicado en 'Geophysical Research Letters'-- argumentan que si no hubo actividad magmática reciente debajo de la superficie de Marte, entonces probablemente no haya agua líquida debajo de la capa de hielo.

"Diferentes personas pueden ir por diferentes caminos con esto, y estamos realmente interesados en ver cómo reacciona la comunidad", afirma en un comunicado Michael Sori, científico asociado del Laboratorio Lunar y Planetario de la Universidad de Arizona y primer autor del nuevo estudio.

La presencia potencial de la reciente actividad magmática subterránea en Marte da peso a la idea de que Marte es un planeta activo, geológicamente hablando. Ese hecho podría dar a los científicos una mejor comprensión de cómo los planetas evolucionan con el tiempo.

Creemos que si hay vida, es probable que deba protegerse en el subsuelo de la radiación

El nuevo estudio está destinado a promover el debate sobre la posibilidad de agua líquida en Marte. La presencia de agua líquida en el Planeta Rojo tiene implicaciones para la posibilidad de encontrar vida fuera de la Tierra y también podría servir como un recurso para la futura exploración humana de nuestro planeta vecino.

"Creemos que si hay vida, es probable que deba protegerse en el subsuelo de la radiación", señala Ali Bramson, investigador postdoctoral en el Laboratorio Lunar y Planetario de la Universidad de Arizona y co-autor principal. "Si todavía hay procesos magmáticos activos en la actualidad, tal vez fueron más comunes en el pasado reciente y podrían proporcionar un derretimiento basal más generalizado. Esto podría proporcionar un entorno más favorable para el agua líquida y, por lo tanto, quizás la vida", añade.

Marte tiene dos capas de hielo gigantes en sus polos, ambos un par de kilómetros de espesor. En la Tierra, es común que haya agua líquida debajo de las gruesas capas de hielo, y el calor del planeta hace que el hielo se derrita donde se encuentra con la corteza terrestre.

Agua líquida bajo el polo sur

En un artículo publicado el año pasado en 'Science', los científicos dijeron que detectaron un fenómeno similar en Marte. Afirmaron que las observaciones de radar detectaron evidencia de agua líquida en la base de la capa de hielo del polo sur de Marte. Sin embargo, el estudio de 'Science' no abordó cómo el agua líquida podría haber llegado allí.

Marte es mucho más frío que la Tierra, por lo que no estaba claro qué tipo de ambiente se necesitaría para derretir el hielo en la base de la capa de hielo. Aunque investigaciones anteriores han examinado si podría existir agua líquida en la base de los casquetes glaciares de Marte, nadie había examinado la ubicación específica donde el estudio de 'Science' afirmó haber detectado agua.

"Pensamos que había mucho espacio para determinar si [el agua líquida] es real, qué tipo de ambiente necesitarías para derretir el hielo en primer lugar, qué tipo de temperaturas necesitarías, qué tipo de proceso geológico necesitarías, porque en condiciones normales, debería estar demasiado frío", indica Sori.

Los autores del nuevo estudio primero asumieron que la detección de agua líquida debajo de la capa de hielo era correcta y luego trabajaron para determinar qué parámetros eran necesarios para que existiera el agua. Realizaron un modelado físico de Marte para comprender la cantidad de calor que sale del interior del planeta y si podría haber suficiente sal en la base de la capa de hielo para derretir el hielo. La sal reduce significativamente el punto de fusión del hielo, por lo que se pensó que la sal podría haber hecho que se fundiera en la base de la capa de hielo.

El modelo mostró que la sal sola no elevaría la temperatura lo suficientemente alta como para derretir el hielo. En cambio, los autores proponen que es necesario que haya calor adicional proveniente del interior de Marte.

La idea de la actividad volcánica en Marte no es nueva: hay mucha evidencia de vulcanismo en la superficie del planeta

Una fuente de calor plausible sería la actividad volcánica en el subsuelo del planeta. Los autores del estudio argumentan que el magma del interior profundo de Marte se elevó hacia la superficie del planeta hace unos 300.000 años. No rompió la superficie, como una erupción volcánica, sino que se agrupó en una cámara de magma debajo de la superficie. Cuando la cámara de magma se enfrió, liberó calor que derritió el hielo en la base de la capa de hielo. La cámara de magma aún proporciona calor a la capa de hielo para generar agua líquida en la actualidad.

La idea de la actividad volcánica en Marte no es nueva: hay mucha evidencia de vulcanismo en la superficie del planeta. Pero la mayoría de las características volcánicas en Marte son de hace millones de años, lo que lleva a los científicos a creer que la actividad volcánica por debajo y por encima de la superficie del planeta se detuvo hace mucho tiempo.

El nuevo estudio, sin embargo, propone que podría haber habido actividad volcánica subterránea más reciente. Y, si hubo actividad volcánica hace cientos de miles de años, existe la posibilidad de que esté sucediendo en la actualidad, según los autores del estudio.

"Esto implicaría que todavía hay una formación de cámara de magma activa en el interior de Marte hoy en día y no es solo un lugar frío, algo así como un lugar muerto", concluye Bramson.

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