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Más del 90% del volumen de glaciares en los Alpes podría perderse para 2100

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Un estudio, realizado por un equipo de investigadores en Suiza, proporciona las estimaciones más actualizadas y detalladas del futuro de todos los glaciares en los Alpes, alrededor de 4000. Proyecta grandes cambios en las próximas décadas: de 2017 a 2050, aproximadamente el 50% del volumen de los glaciares desaparecerá, independientemente de cuánto se recorte en emisiones de gases de efecto invernadero. Y, para 2100, podría perderse más del 90% del volumen de glaciares alpinos.

Después de 2050, "la evolución futura de los glaciares dependerá en gran medida de cómo evolucione el clima", dice el líder del estudio Harry Zekollari, investigador de ETH Zurich y el Instituto Federal Suizo de Investigación de Bosques, Nieve y Paisaje, ahora en la Universidad de Tecnología Delft en los Países Bajos. "En caso de un calentamiento más limitado, se podría salvar una parte mucho más sustancial de los glaciares", dice.

El retiro de los glaciares tendría un gran impacto en los Alpes, ya que los glaciares son una parte importante del ecosistema, el paisaje y la economía de la región. Atraen a los turistas a las cadenas montañosas y actúan como reservorios naturales de agua dulce. Los glaciares proporcionan una fuente de agua para la fauna y la flora, así como para la agricultura y la hidroelectricidad, que es especialmente importante en los periodos cálidos y secos.

El retiro de los glaciares tendría un gran impacto en los Alpes, ya que los glaciares son una parte importante del ecosistema, el paisaje y la economía de la región

Para averiguar cómo se manejarían los glaciares alpinos en un mundo que se calienta, Zekollari y sus coautores utilizaron nuevos modelos computarizados (combinando el flujo de hielo y los procesos de fusión) y datos de observación para estudiar cómo cambiarían cada uno de estos cuerpos de hielo en el futuro en diferentes escenarios de emisiones. Usaron 2017 como su referencia actual, un año en que los glaciares alpinos tenían un volumen total de aproximadamente 100 kilómetros cúbicos.

Solo 37 kilómetros cúbicos

Bajo un escenario que implica un calentamiento limitado, llamado RCP2.6, las emisiones de gases de efecto invernadero alcanzarán su punto máximo en los próximos años y luego disminuirán rápidamente, manteniendo el nivel de calentamiento agregado a finales de siglo por debajo de 2°C desde los niveles preindustriales. En este caso, los glaciares alpinos se reducirían a unos 37 kilómetros cúbicos para 2100, apenas un tercio de su volumen actual.

En el escenario de altas emisiones, correspondiente a RCP8.5, las emisiones seguirán aumentando rápidamente durante las próximas décadas. "En este caso pesimista, los Alpes estarán prácticamente libres de hielo para el año 2100, y solo quedarán parches de hielo aislados a gran altura, lo que representa el 5% por ciento o menos del volumen actual de hielo", dice el coautor del estudio, Matthias Huss, investigador de ETH Zurich. Las emisiones globales están actualmente justo por encima de lo que se proyecta en este escenario.

En este caso pesimista, los Alpes estarán prácticamente libres de hielo para el año 2100, y solo quedarán parches de hielo aislados a gran altura

Los Alpes perderían aproximadamente el 50% de su volumen glaciar actual para 2050 en todos los escenarios. Una razón por la que la pérdida de volumen es mayormente independiente de las emisiones hasta 2050 es que el aumento de la temperatura global media con el incremento de los gases de efecto invernadero se hizo más pronunciado en la segunda mitad del siglo.

Otra razón es que los glaciares en la actualidad tienen "demasiado" hielo: su volumen, especialmente en elevaciones más bajas, aún refleja el clima más frío del pasado porque los glaciares responden con lentitud a las condiciones climáticas cambiantes. Incluso, si logramos detener el calentamiento del clima, manteniéndolo al nivel de los últimos 10 años, los glaciares seguirían perdiendo alrededor del 40% de su volumen actual para 2050 debido a este "tiempo de respuesta del glaciar", dice Zekollari.

"Los glaciares en los Alpes europeos y su evolución reciente son algunos de los indicadores más claros de los cambios en curso en el clima", dice el coautor principal de ETH Zurich, Daniel Farinotti. "El futuro de estos glaciares está en riesgo, pero aún existe la posibilidad de limitar sus pérdidas futuras", añade este investigador, cuyo trabajo se publica en 'The Cryosphere'.

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