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Según un estudio, las inundaciones por brechas en lagos son el origen del 25% de valles en Marte

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    Loire Vallis (línea blanca) es un cañón de salida que se formó a partir del desbordamiento de un lago en la cuenca del Paraná (delineado en blanco). (Imagen: NASA/GSFC/JPL/ASU)

Al menos el 25 por ciento de las redes de valles marcianos se formaron como resultado de inundación por brechas abiertas debidas al desborde de lagos cuando el planeta rojo era un mundo húmedo.

Es el hallazgo de un estudio publicado en Nature por el científico investigador del Instituto de Ciencias Planetarias (PSI) Alexander Morgan.

La superficie de Marte albergaba grandes lagos hace unos 3.500 millones de años. Algunos de estos lagos rebasaron sus bordes, lo que provocó inundaciones masivas que rápidamente formaron profundos cañones. En la Tierra, inundaciones similares ocurrieron en el noroeste de Estados Unidos y Asia central al final del último período glacial hace más de 15.000 años.

"Descubrimos que al menos una cuarta parte del volumen total erosionado de las redes de los valles marcianos fueron talladas por las inundaciones de las brechas del lago. Este alto número es particularmente sorprendente teniendo en cuenta que los valles formados por las inundaciones de las brechas de los lagos representan solo el 3% de la longitud total de valles de Marte", dijo Morgan en un comunicado.

"Esta discrepancia se explica por el hecho de que los cañones de salida son significativamente más profundos que otros valles. Estas inundaciones habrían dado forma a la topografía marciana general, afectando las rutas de flujo de otros valles. Nuestros resultados no niegan la importancia de la escorrentía alimentada por precipitaciones en los inicios de Marte. Por el contrario, el agua líquida tenía que ser estable durante el tiempo suficiente para que los lagos se llenaran de los ríos de entrada".

El equipo de investigación utilizó mapas globales de los valles y lagos marcianos para identificar qué lagos se formaron a partir de las inundaciones. Luego utilizaron un algoritmo para calcular el volumen erosionado de los valles en Marte y compararon el volumen de los cañones de desbordamiento de los lagos con otras redes de valles.

"Se sabe desde hace un tiempo que algunos valles marcianos seleccionados se formaron a partir de las inundaciones por desbordamiento de lagos, pero nuestro estudio es el primer análisis global", dijo Morgan. "El trabajo anterior ha argumentado que las diferencias entre las redes de valles en Marte y los valles de los ríos en la Tierra son evidencia de que las características marcianas se formaron por procesos distintos al agua superficial, como las aguas subterráneas o la erosión glacial. Nuestros resultados muestran que muchos valles marcianos son de hecho más análogos a las inundaciones catastróficas en la Tierra, como las que dieron forma al noroeste de Estados Unidos al final del último período glacial".

"Si pensamos en cómo se movían los sedimentos a través del paisaje en Marte, las inundaciones de las brechas de los lagos fueron un proceso realmente importante a nivel global", dijo Timothy A. Goudge, profesor de Geociencias en la Universidad de Texas en Austin y autor principal del artículo. "Y este es un resultado un poco sorprendente porque han se ha considerado como anomalías excepcionales durante tanto tiempo".

El documento ayuda a arrojar luz sobre el cambio climático histórico en Marte. Durante varias décadas ha habido un debate en curso sobre si el clima marciano temprano debería caracterizarse mejor como 'cálido y húmedo' o 'frío y helado'. "Casi todo el mundo está de acuerdo, sin embargo, en que el entorno marciano temprano experimentó grandes cambios climáticos", dijo Morgan.

"Durante las épocas secas, los cráteres de impacto y el vulcanismo interrumpirían los ríos previamente desarrollados, esencialmente creando presas. Cuando el clima se calentó a un punto en el que el agua líquida se mantuvo estable en la superficie, habría habido numerosas inundaciones ya que se tuvieron que crear nuevas rutas de flujo a través del paisaje lleno de cráteres ", dijo Morgan. "De hecho, habría sido un hallazgo sorprendente si las inundaciones en las brechas del lago no hubieran sido un factor importante de erosión en los inicios de Marte".

El trabajo en el proyecto fue financiado por el Programa de Análisis de Datos de Marte de la NASA.

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Redacción iAgua

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