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Internacionalización del sector del agua español: Balance 2022 y perspectivas para 2023

Pabellón de España en el 9º Foro Mundial del Agua celebrado en marzo en Dakar. Fuente: ICEX.
Un contenido de:Araceli Iniesta

Cerramos 2022 con el aniversario de ICEX (cumple cuarenta años) y con grandes proyectos y reconocimientos para el sector del agua español. A nivel nacional, han visto la luz varias leyes y documentos que son, sin duda, oportunidades para mejorar y, a nivel internacional, el sector sigue peleando por estar en lo más alto. Se nos presenta un 2023 lleno de retos, a nivel público y privado, para garantizar la seguridad hídrica en el mundo y lograr la sostenibilidad, ámbitos en los que la transformación digital va a jugar un papel esencial.

Según el Banco Mundial, el 33% de la población global carece de acceso a servicios de agua potable, y el 66% carece de acceso a instalaciones de saneamiento gestionadas de forma segura. Además, se estima que esta demanda crecerá por el aumento de la población y la rápida urbanización, en un contexto en que la escasez de agua puede verse agravada por el cambio climático, causante de una irregularidad hídrica nunca vista, en forma de sequías e inundaciones.

Mientras, en el resto de países se piensa en el agua como un recurso en cierto modo ilimitado para el que, sin embargo, se exigen cada vez más criterios de sostenibilidad.

Publicado en iAgua Magazine 42 - Diciembre 2022
iAgua Magazine 42

Esta diferenciación de necesidades explica la diversificación de proyectos por regiones. Los países en desarrollo siguen invirtiendo en servicios básicos, provisión de infraestructuras y extensión del servicio mediante fórmulas público-privadas en muchas ocasiones con la ayuda de la banca multilateral.

Por su parte, los países desarrollados, cuya infraestructura está en general anticuada, lo que supone costes de explotación y elevados índices de fugas, invierten en la renovación de sus infraestructuras, la sostenibilidad y la transformación digital.

La escasez creciente del recurso, exacerbada por el cambio climático y los desplazamientos hacia las ciudades, y las exigencias de sostenibilidad comentadas, tienen su reflejo en las prioridades de investigación, siendo el agua una de las principales preocupaciones socioambientales, pero también políticas, del mundo actual.

En la COP27, celebrada recientemente en Egipto, se ha dedicado un día a los impactos del cambio climático sobre los recursos hídricos para visibilizar que la variabilidad del ciclo del agua, el aumento del nivel del mar, la cada vez mayor frecuencia de fenómenos extremos y la menor disponibilidad de los recursos hídricos como consecuencia del aumento de la presión sobre ellos, demuestran una relación bidireccional entre crisis climática y crisis del agua.

La administración del agua en España está a punto de aprobar los planes de las demarcaciones hidrográficas para el sexenio 2022-2027

En este contexto de inversiones y de reconocimiento al agua en el desarrollo sostenible y en la lucha y adaptación al cambio climático, cabe destacar en España las estrategias que han visto la luz en 2022 o lo harán en los próximos meses, así como el lanzamiento del PERTE para la Digitalización del Agua, que supondrá un impulso para los operadores, y cuya experiencia derivada revertirá sin duda en la mejora del acceso a las oportunidades de negocio internacional.

Al mismo tiempo, la administración del agua en España está a punto de aprobar los planes hidrológicos de las demarcaciones hidrográficas para el sexenio 2022-2027, con una inversión prevista de unos 20.000 millones de euros en seis años con foco en lo ambiental y la prevención de los fenómenos del cambio climático para obtener seguridad hídrica, recuperar acuíferos, y mantener en buen estado las infraestructuras del patrimonio hidráulico.

Asimismo, se van a aprobar los planes de gestión del riesgo de inundación 2022-2027, que incluyen una detallada cartografía de la peligrosidad y riesgo, permiten profundizar en el conocimiento de estos e introducen soluciones basadas en la naturaleza. En el mismo contexto de los fenómenos extremos, se va a llevar a cabo una revisión de los planes especiales de sequía de 2018, que se integran en la planificación hidrológica para minimizar los impactos ambientales, económicos y sociales de la escasez hídrica.

En lo que se refiere a las aguas subterráneas, se prepara un Plan de Acción que ataje la sobreexplotación, las elevadas concentraciones de nitratos y la contaminación por plaguicidas.

Desde un punto de vista empresarial, el sector ha sido dinámico, con nuevas incorporaciones sobre todo de empresas tecnológicas, y con un importante afloramiento de startups centradas en el sector del agua gracias, en parte, al apoyo de aceleradoras e incubadoras tanto del sector público como privado.

A nivel internacional, las empresas españolas han sido en 2022, como vienen siéndolo desde hace años, referentes: han sido adjudicatarias de proyectos emblemáticos en países como Egipto, Chile, Omán, Namibia, República Dominicana, Senegal, EE. UU., Méjico, Canadá o Rumanía, y también han obtenido reconocimientos internacionales en el Congreso de la IWA, en los Global Water Awards 2022 otorgados por la GWI, o en el Congreso de la International Desalination Association, entre otros.

Desde un punto de vista empresarial, el sector ha sido dinámico, con nuevas incorporaciones sobre todo de empresas tecnológicas

En efecto, el sector del agua español sigue ocupando una posición de liderazgo en el panorama mundial debido sobre todo a su know how, fruto de la experiencia y la tradición, con empresas líderes en todo el ciclo del agua y un ecosistema que cubre toda la cadena de valor. Además, en los últimos años, las empresas tecnológicas españolas del agua se internacionalizan y la tecnología española del agua es relevante hoy día en el mundo con importantes contratos en países diversos.

España cuenta asimismo con potencial innovador, con una acreditada solvencia en proyectos de I+D+i internacional. Por ejemplo, España ha sido el país con mayor retorno en la temática de agua en el ámbito del Reto Social 5 del programa H2020 para el periodo 2014-2020, con más de 52 M€, participación en 49 actividades y 13 propuestas lideradas.

En este contexto, ICEX ha seguido en 2022 ejerciendo un rol de puente para acercar la oferta y la demanda e incrementar la visibilidad de las empresas españolas a nivel internacional; como ejemplos, destacó su presencia en eventos como WEXGLOBAL o los Encuentros con el Banco Mundial y CAF, organizados por ICEX para las empresas.

A nivel internacional, las empresas españolas han sido en 2022, como vienen siéndolo desde hace años, un referente del sector

Además, cabe destacar la presencia de las empresas y las instituciones españolas en las ferias y eventos internacionales más importantes del sector con la colaboración de ICEX: 9º Foro Mundial del Agua (Senegal), 8º Diálogos del Agua España-América Latina (España), SMAGUA (España), COP27 (Egipto), Smart City World Congress (España), WEFTEC Nueva Orleans (EE.UU.), Oman Sustainability Week (Omán), 39º Congreso Mundial de la Asociación Internacional de Ingeniería e Investigación Hidro-ambiental (IAHR) (España), Beyond Water Guanajuato (Méjico), entre otros.

Asimismo, ICEX ha puesto especial énfasis en 2022 en contribuir a la internacionalización de las empresas tecnológicas, con actividades específicas para ayudar a las empresas que exportan tecnología vinculada al agua.

Y en este contexto, y de cara a 2023, varios son los desafíos a los que se enfrenta el sector del agua, desafíos en los que el sector español en su conjunto —sector público, sector privado y centros de investigación—, tienen un papel relevante que jugar.

Lograr la seguridad hídrica y el desarrollo sostenible

Con el objetivo de hallar soluciones tangibles para limitar la escasez de agua y mejorar la seguridad del agua de manera sostenible, especialmente en aquellos países que sufren una mayor exposición a las consecuencias del cambio climático, con inversión en infraestructuras y garantizado una adecuada gestión del recurso.

Eficiencia energética

Trabajar por la eficiencia energética en las plantas de potabilización, desalación y depuración de aguas residuales, para reducir el consumo energético y utilizar energías alternativas a los combustibles fósiles.

ICEX ha puesto especial énfasis en 2022 en contribuir a la internacionalización de las empresas tecnológicas con actividades específicas

Innovación e investigación

Mayores recursos para la investigación, que en el ámbito del agua abarca materias que incluyen desde la toma de datos y el tratamiento de la información, hasta herramientas de planificación pasando por tecnologías para reducir el impacto ambiental del ciclo.

Búsqueda de fuentes alternativas: desalación, reutilización y aguas subterráneas

Trabajar por la diversificación de las fuentes. La desalinización es la tecnología clave para proporcionar agua a aquellas regiones que sufren escasez de recursos hídricos. Asimismo, la reutilización se confirma como una de las soluciones ineludibles para reducir el consumo de agua potable, permitiendo con el agua reutilizada cubrir los usos agrícolas, urbanos, industriales e incluso, la recarga de acuíferos.

De igual modo, conocer y gestionar mejor las aguas subterráneas ya que, como señala el Informe Mundial de la ONU sobre el Desarrollo de los Recursos Hídricos 2022, pese a su importancia y potencial, este recurso natural no se comprende lo suficiente y se subestima, se contamina y se sobreexplota.

Sostenibilidad y economía circular

Es necesario dirigir la atención hacia la valorización del agua, tanto para la recuperación y valorización de productos como el nitrógeno y el fósforo, como para la generación de biogás/biometano.

Lucha y adaptación al cambio climático

Sequías e inundaciones, en suma, la alteración del ciclo del agua, ocurrirán con cada vez más frecuencia. La lucha contra el cambio climático es un desafío ineludible a varios niveles pero, en el ciclo del agua, prima además la adaptación mediante instrumentos como la planificación hidrológica y de gestión del riesgo.

Inversión, alianzas publico privadas y nuevas formas de financiación

El enorme monto de inversión necesario para resolver los retos planteados exige no solo alianzas público-privadas, sino mayor creatividad en la búsqueda de nuevas formas de financiación.

El reto de la gobernanza

La OCDE ha advertido que la crisis mundial del agua debe verse especialmente como una crisis de gobernanza más que de disponibilidad. Es un reto especialmente importante, ya que ocurre con frecuencia que las soluciones técnicas para los desafíos del agua se conocen pero falla la implementación.

Transformación digital

Las tecnologías de internet de las cosas (IoT), como el análisis de datos, la computación en la nube, la inteligencia aumentada y el blockchain, los gemelos digitales y otras tecnologías, nos brindan nuevas capacidades para analizar, automatizar, corregir en tiempo real, predecir y minimizar los riesgos relacionados con el agua

En efecto, el sector del agua español sigue ocupando una posición de liderazgo en el panorama mundial debido sobre todo a su know how

Pueden ayudar a las empresas de agua potable y saneamiento a enfrentar muchos de los desafíos a lo que se enfrentan, como a extender la vida útil de los activos, reducir fugas, ataques y otras anomalías en la red de distribución, mejorar la calidad del agua, mejorar el servicio y confiabilidad del suministro, el aumento de los ingresos a través de eficiencias operacionales, etc. En el horizonte 2030, e igual que sucede en otros sectores, la integración de las tecnologías digitales será algo común en el sector del agua, lo que abre todo un mundo de oportunidades.

En definitiva, vivimos tiempos dinámicos en los que el agua va a jugar un papel fundamental en las esferas ambiental, social y política, con importantes desafíos que resolver para garantizar la seguridad hídrica y el desarrollo sostenible. Sin duda el sector del agua español contribuirá con su expertise a resolver estos retos en todo el mundo. ICEX seguirá contribuyendo a la internacionalización de las empresas españolas del agua como lo ha hecho en los cuarenta años de vida que cumple en 2022.