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El agua da lugar a erupciones explosivas: el magma tiene más agua de la que se pensaba

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Los elementos volátiles en el magma, sobre todo agua, dan lugar a erupciones volcánicas explosivas. Pero es difícil determinar el contenido volátil presente antes de tener lugar una erupción, ya que los científicos solo pueden analizar los productos finales una vez que se han perdido los volátiles.

Un nuevo estudio de la Universidad de Washington en St. Louis publicado el 2 de julio en la revista American Mineralogist proporciona pruebas convincentes de que el magma podría tener más agua de la que se pensaba.

El contenido volátil se suele determinar estudiando pequeños trozos de magma atrapados en cristales en la lava, a partir de la cantidad de hidrógeno. Esté método se acepta como una manera de calcular de forma exacta el límite inferior del contenido volátil, teniendo en cuenta que algo de agua se puede haber perdido durante la explosión.

En este estudio, los investigadores Michael J. Krawczynski y Maxim Gavrilenko querían estudiar el límite superior. Para ello, crearon en el laboratorio trozos de magma sintéticos para determinar la cantidad de agua que podrían contener, reproduciendo la temperatura y presión existentes a 40 kilómetros bajo la superficie terrestre. Después de derretir y enfriar las muestras, determinaron si se había creado un cristal, replicando el proceso con mayor cantidad de agua en la muestra hasta que ya no se podía formar un cristal. Elementos como dichas muestras existen en la naturaleza, pero no se ha estudiado su contenido en volátiles, dado lugar a un sesgo en este campo de investigación. El sesgo es problemático para científicos que tratan de entender cuánta agua se recicla hacia la superficie en zonas de subducción, con más agua que otros entornos tectónicos.

Los resultados tienen repercusiones para el ciclo global del agua. Son coherentes con las conclusiones de Douglas A. Wiens, de la misma universidad, publicadas en la revista Nature el pasado otoño, según las cuales en las zonas de subducción penetra en el  manto terrestre una cantidad de agua hasta cuatro veces mayor de lo que se creía anteriormente. El trabajo de Gavrilenko y Krawczynski indicaría que una mayor cantidad de agua se transporta hacia la corteza terrestre, con lo que compensaría la mayor cantidad de agua que entra en el manto y se equilibraría así el ciclo.

Lee la noticia completa en Smart Water Magazine.

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