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El cambio climático y el deshielo glaciar afectan al suministro de agua en Asia

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    Esta vista aérea del lago Lower Barun, en el este de Nepal, muestra el borde irregular y en rápido retroceso del glaciar que se derrite y el lago Lower Barun en rápida expansión. (Imagen: J. Kargel)

Según un nuevo documento del científico principal del PSI Jeffrey Kargel, el cambio climático está haciendo que la nieve de las montañas se derrita más rápidamente y que los glaciares se reduzcan, lo que está teniendo un impacto muy variado en el suministro de agua en Asia.

Estos efectos están alterando el suministro de agua de más de mil millones de personas que dependen de los ríos que tienen su cabecera en las cordilleras del Himalaya y el Karakoram, según el nuevo artículo "Glacio-hidrología del Himalaya-Karakoram" que aparece en Science y del que Kargel es coautor. Mohd. Farooq Azam, del Instituto Indio de Tecnología de Indore, es el autor principal.

"El nuevo trabajo es la revisión más exhaustiva que se ha hecho de los ríos alimentados por glaciares de la región. Nuestro equipo de investigación reunió los resultados de casi 250 trabajos académicos para llegar a una comprensión más precisa -algo que se aproxima a un consenso- de los vínculos entre el calentamiento climático, el cambio de las precipitaciones, la reducción de los glaciares y el caudal de los ríos", dijo Kargel.

"Más de mil millones de personas obtienen parte de su agua del deshielo de los glaciares del Himalaya y del Karakórum, por lo que la población se verá afectada cuando gran parte de la masa de hielo de los glaciares se derrita a lo largo de este siglo y deje de suministrar gradualmente una cantidad importante de agua. En toda la región, el impacto total en el suministro de agua de cada año varía", dijo Azam. "El agua de deshielo de los glaciares, y por tanto los impactos del cambio climático en los glaciares, son cruciales en la cuenca del Indo. Las cuencas del Ganges y el Brahmaputra están más dominadas por las lluvias monzónicas, por lo que la verdadera historia del cambio climático allí es cómo afecta a los monzones".

"Los glaciares de las montañas del Himalaya y del Karakórum son de gran importancia, ya que aportan parte del suministro anual de agua de la región, en particular en los valles de montaña de gran altura y en los pueblos cercanos a los glaciares. En puntos más alejados, las elevaciones son menores y los glaciares tienen una importancia menor como fuente de suministro anual de agua en comparación con las precipitaciones y el deshielo de la nieve de las montañas", dijo Kargel. "Sin embargo, en algunos de los valles más bajos, durante las estaciones más secas de la región, los caudales procedentes de los glaciares siguen siendo dominantes, y los medios de subsistencia de la gente y su capacidad para vivir allí dependen de los glaciares. Esto afecta a millones de personas".

El trabajo del equipo refuerza el consenso sobre el importante papel de los glaciares en la regulación de los caudales de los ríos de la región y sobre cómo el cambio climático está afectando a esos caudales. Siguen existiendo importantes lagunas en los conocimientos, que deberán ser subsanadas en los próximos años. Kargel destaca algunas de las preguntas sin respuesta: "¿Cómo varían las condiciones de las nevadas y los glaciares entre los valles fluviales? ¿Qué grosor tienen los glaciares y cuánto tiempo sobrevivirán en una época de deshielo acelerado? ¿Por qué algunos glaciares están avanzando incluso cuando la mayoría de ellos están disminuyendo? Las variaciones geográficas en la salud de los glaciares son sustanciales, y esto significa que no existe un criterio único para todos a la hora de proyectar los cambios futuros".

Sin embargo, el cambio climático no sólo está derritiendo los glaciares, sino que está teniendo un impacto amplio y profundo en la hidrología general, desde las montañas hasta los deltas de los ríos. Umesh Haritashya, de la Universidad de Dayton, coautor del artículo y coinvestigador de un proyecto financiado por la NASA junto con Kargel, dijo: "El cambio climático está alterando las cantidades y la distribución de las precipitaciones. Se espera que los cambios en el patrón de escorrentía tanto de la lluvia como del deshielo de los glaciares aumenten los incidentes de escorrentía extrema y las consiguientes inundaciones repentinas, deslizamientos de tierra y flujos de escombros".

Algunos aspectos del calentamiento global, como las repercusiones en la nieve, los glaciares y el suministro de agua, están en manos de los habitantes de la región y sus dirigentes, según indicó Kargel: "Asia domina ahora las emisiones de gases de efecto invernadero del mundo. Además, se cree que el smog y el hollín son casi tan importantes en la aceleración del deshielo de los glaciares del Himalaya como el calentamiento global provocado por los gases de efecto invernadero, según otros estudios. Si las economías regionales pudieran controlar la contaminación atmosférica, se podría controlar esa parte del problema del retroceso de los glaciares. Este es un tema de estudio continuo por parte de la comunidad científica".

El trabajo de Kargel y Haritashya en el proyecto fue financiado con subvenciones al PSI de los programas High Mountain Asia e Interdisciplinary Science de la NASA.

Puedes leer la noticia original en Smart Water Magazine.

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