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Una gota de agua para reescribir la historia de la Tierra

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Los restos de una gota de agua marina microscópica se han utilizado para establecer en qué momento de la historia de nuestro planeta comenzó la tectónica de placas.

La tectónica de placas es el proceso de reciclaje que, de forma directa o indirecta, controla casi todas las funciones del planeta, como las condiciones atmosféricas, la formación de cadenas montañosas, volcanes y terremotos, la formación de depósitos minerales y el mantenimiento de los océanos. Es el proceso por el que las placas se desplazan, las capas superficiales de la corteza se reciclan (desaparecen) en el manto y se genera nueva corteza mediante procesos como la actividad volcánica.

Aunque antiguamente se pensaba que la tectónica de placas comenzó hace unos 2.700 millones de años, un equipo de científicos internacionales ha utilizado los restos de una gota de agua microscópica  que fue transportada en el manto por tectónica de placas para demostrar que este proceso comenzó 600 millones de años antes de los que se creía. El estudio, que demuestra que la tectónica de placas comenzó en la Tierra hace 3.300 millones de años, ha sido publicado en Nature el pasado 16 de julio.

La Tierra es el único planeta de nuestro sistema solar con tectónica de placas activa, y sin este proceso el planeta no sería habitable. ‘La tectónica de placas recicla constantemente la materia del planeta, y sin ella nuestro planeta sería como Marte’, dijo el profesor Allan Wilson, de la universidad sudafricana de Witwatersrand, parte del equipo de investigadores.

Los científicos analizaron un trozo de komatita, una roca volcánica formada a partir de magma extremadamente caliente en el Precámbrico Arcaico. Aunque la mayoría de las komatitas se han visto alteradas posteriormente, en este caso se estudiaron pequeñas gotas de roca preservadas en un mineral llamado olivino. Wilson explicó que analizaron el contenido de agua, cloro y la proporción deuterio/hidrógeno en una muestra de 10 micras de diámetro, para determinar que el proceso de reciclaje de la Tierra comenzó 600 millones de años antes de lo que se pensaba. El descubrimiento se produce en el aniversario del descubrimiento de la komatita en Sudáfrica hace 50 años por científicos de la universidad sudafricana.

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