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¿Qué aportan los ríos tropicales de montaña al ciclo integral del agua?

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Los grandes sistemas de ríos tropicales de montaña no reciben el respeto que merecen, al menos no cuando se trata de investigación y conservación.

Esto resulta, cuanto menos, curioso, considerando lo importantes que son. Sin estos sistemas fluviales, el Amazonas no sería el Amazonas. Dar es Salaam probablemente no sería la ciudad más poblada de Tanzania. Los Ghats occidentales en la India no serían el punto de biodiversidad más densamente poblado del mundo.

"La forma en que la gente dice que las selvas tropicales son muy importantes para el planeta, los ríos tropicales de montaña también son ecosistemas críticos y merecen más atención a nivel mundial", dijo Elizabeth Anderson, profesora asistente de la UIF en el departamento de Tierra y Medio Ambiente e investigadora del Instituto del Agua y Medioambiente, que fue coautora de un estudio en Science que llamaba la atención sobre este descuido.

La realidad, dijo Anderson, es que estos sistemas fluviales son responsables de gran parte de todo el mundo. Las selvas tropicales de tierras bajas como el Amazonas son centros de biodiversidad y almacenamiento de carbono. Estos sistemas fluviales mueven cantidades masivas de agua, nutrientes y sedimentos, que sostienen estos bosques, su biodiversidad y las personas que dependen de ellos. Ignorar los sistemas de ríos tropicales de montaña es como ignorar las manos que alimentan muchos bosques tropicales.

Si los investigadores estudian todo el sistema fluvial, no solo los manantiales de cabecera que a menudo suministran agua a poblaciones humanas o ríos de tierras bajas que serpentean a través de bosques tropicales, descubrirían que la gran distancia entre las cabeceras y las tierras bajas es vital. En muchos casos, las represas hidroeléctricas están interrumpiendo el flujo de agua, sedimentos y peces a lo largo de estos sistemas fluviales. Los ríos están siendo contaminados o se están utilizando de manera insostenible para la industria y la agricultura. 

La investigación adicional podría centrarse en los factores responsables de impulsar el cambio allí, pero también en las oportunidades para la conservación, incluido el liderazgo de Costa Rica y Colombia para otorgar a los ríos tropicales un estado de protección especial.

"Aquí hay muchas fronteras abiertas", dijo Guido Herrera-Rodríguez, investigador de la UIF que también fue coautor del artículo. “Estos ríos sirven como centinelas del cambio global. Forman parte de un sistema conectado que influye en otros ríos y océanos", añadió.

Y es que, tal y como señala Anderson, en los ríos tropicales de montaña "es donde sucede la magia".

Puedes leer el artículo original en Smart Water Magazine.

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