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Recolectar agua limpia del aire es posible gracias a la energía solar e hidrogeles

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Solar-Powered Moisture Harvester Collects and Cleans Water from Air

La Universidad de Texas ha presentado una nueva solución que absorbe la humedad del aire y, a través de tecnología de energía solar, la devuelve en forma de agua limpia.

El avance, descrito en una reciente edición reciente de la revista Advanced Materials, podría usarse en situaciones de desastre, crisis del agua o áreas afectadas por la pobreza y en países en desarrollo. La tecnología está basada en hidrogeles, unos materiales hídridos de polímero en gel diseñados para ser "super esponjas" que puedan retener grandes cantidades de agua.

"Hemos desarrollado un sistema completamente pasivo, en el que todo lo que se necesita es dejar el hidrogel en el exterior y recogerá agua"

El equipo de investigación, liderado por Guihua Yu en la Escuela de Ingeniería Cockrell de Texas, en Austin, combinó hidrogeles con alta capacidad de absorción de agua que pueden liberarla al calentarse. Demostraron con éxito que esta combinación única funciona en condiciones de clima húmedo y seco, y es crucial para permitir la producción de agua potable limpia y segura extraída el aire.

"Hemos desarrollado un sistema completamente pasivo, en el que todo lo que se necesita es dejar el hidrogel en el exterior y recogerá agua", dijo Fei Zhao, investigador postdoctoral del equipo de Yu y coautor del estudio. "El agua recolectada permanecerá almacenada en el hidrogel hasta que se exponga a la luz solar. Después de unos cinco minutos bajo la luz solar natural, el agua se libera". 

La tecnología se basa en un avance de 2018 realizado por Yu y Zhao​, ​en el que desarrollaron una innovación para la purificación de agua con energía solar utilizando hidrogeles que limpian el agua de cualquier fuente utilizando solo energía solar. El equipo investigador ha llevado este trabajo un paso más allá al utilizar el agua que ya existe en la atmósfera. Para ambas tecnologías basadas en hidrogel, Yu y su equipo de investigación desarrollaron una manera de combinar materiales que poseen cualidades tanto higroscópicas (absorbentes de agua) como hidrofilicidad sensible al calor (la capacidad de liberar agua con un simple calentamiento).

Otra de las ventajas de este material es su bajo consumo de energía. "Está diseñado para recoger la humedad del aire y producir agua limpia bajo la luz solar, evitando el consumo intensivo de energía", afirmó Yu, profesora asociada de ciencia de materiales e ingeniería mecánica.

Lee la noticia completa en Smart Water Magazine.

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