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Europa ha sufrido en los últimos 30 años el mayor número de inundaciones en cinco siglos

  • Europa ha sufrido últimos 30 años mayor número inundaciones cinco siglos
    Descripción detallada de los daños provocados por el río Almanzora en septiembre de 1580 a su paso por el pueblo de Albox y por la ciudad de Cuevas del Almanzora (Almería). Fuente: Archivo Histórico de Vera. Volumen de los años 1550-1600. Foto: Carlos Sánchez-García, PaleoRisk Research Group, UB.

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Un proyecto de investigación internacional coordinado por la Universidad Técnica de Viena (TU Wien), y en el que han participado investigadores de la Universidad de Barcelona, muestra por primera vez que las características de las inundaciones en las últimas décadas en Europa han cambiado respecto a siglos anteriores. El estudio, publicado en la revista Nature, también concluye que actualmente estamos en uno de los períodos con más inundaciones de los últimos 500 años.

La investigación muestra que, dentro del último medio milenio, las tres últimas décadas están entre los periodos más importantes en cuanto a frecuencia y magnitud de inundaciones en Europa. Además, en estas tres décadas han cambiado características como la distribución geográfica, la temperatura del aire y la estacionalidad de las inundaciones, con un porcentaje más alto de episodios en verano. En cuanto a la temperatura del aire, entre el 1500 y 1900 las inundaciones solían ocurrir con más frecuencia en las fases climáticas frías, mientras que a partir de 1990 el aumento de inundaciones tiene lugar en un contexto de calentamiento global.

El análisis de datos ha identificado nueve períodos de inundaciones más abundantes de lo habitual, así como las regiones asociadas a cada uno. Entre los períodos más notables cabe destacar los siguientes: 1560-1580 (Europa occidental y central), 1760-1800 (la mayor parte de Europa), 1840 a 1870 (Europa occidental y meridional) y 1.990-2.016 (Europa occidental y central). Según los análisis, la etapa actual es la tercera más severa en cuanto a inundaciones. Sin embargo, este dato depende del tiempo que dure la actual fase de inundaciones abundantes, que aún no ha terminado. En la actualidad, las inundaciones causan daños anuales por valor de más de 100.000 millones de euros, y la tendencia general de inundaciones abundantes continúa aumentando.

Datos históricos de medio milenio

En el estudio internacional, coordinado por Günter Blöschl, director del Instituto de Ingeniería Hidráulica y Gestión de Recursos Hídricos de la TI Wien, han participado 34 grupos de investigación de toda Europa, entre los que también figuran investigadores del Museo Nacional de Ciencias Naturales (CSIC Madrid) y de la Universidad de Almería (UAL).

Para el estudio, se analizaron decenas de miles de documentos históricos que contienen información directa y contemporánea sobre eventos de inundaciones de toda Europa desde el año 1500 hasta el 2016. Los equipos de investigación de la Universidad de Barcelona, ​​el CSIC y la Universidad de Almería aportaron la totalidad de los datos históricos de España y una parte de las series de Suiza. Tanto este país como España disponen de registros extraordinariamente detallados en el contexto europeo.

Destrucción severa del pueblo de Brienz (Suiza) por el río Trachtbach durante las inundaciones acaecidas entre el 23 y 31 de agosto de 1846, y trabajos de emergencia de la cooperativa fluvial. Recorte del dibujo a tinta Wassernot in Brienz (1846), de Ludwig Vogler (1788 a 1879). Fuente: WSL, 1991. Imagen pequeña: Edificio afectado por la inundación del río Glyssibach del 23 I24 de agosto de 2005 en el municipio de Brienz. Foto: Lothar Schulte, PaleoRisk Research Group, UB.

Mariano Barriendos, investigador del Departamento de Historia y Arqueología de la UB, coincide con Andrea Kiss (TU Wien) en que «el desafío particular de este estudio ha consistido en hacer comparables fuentes y textos muy diversos de los diferentes siglos y de cada región cultural ». Esta comparabilidad se logró poniendo todos los textos en los respectivos contextos históricos con una atención minuciosa a los detalles y una revisión cruzada entre los episodios de diferentes tipos de documentos, localidades y cuencas. Por ejemplo, en el caso de los datos de la vertiente mediterránea española, esta revisión incluyó 4.500 casos de inundaciones.

Diferencias en las inundaciones actuales de los ríos

«Nuestras investigaciones anteriores, particularmente aquellas centradas en las cuencas alpinas con presencia glaciares, nos habían revelado que en el pasado existía un número elevado de períodos de inundaciones severas que coincidían con anomalías climáticas frías», explica Lothar Schulte, coordinador del Grupo de Investigación Consolidado en Paleoecología, Riesgos Naturales y Gestión Ambiental (PaleoRisk) del Departamento de Geografía de la UB. La comparación con las reconstrucciones de temperatura del aire para toda Europa permite afirmar que los periodos históricos de inundación más notables han sido sustancialmente más fríos que las fases intermedias.

Fotografía del río Almanzora en el municipio de Huércal-Overa (Almería), a su paso por el puente de Santa Bárbara durante la inundación del 18 y 19 de octubre de 1973. Fotografía cedida por el Ayuntamiento de Cuevas del Almanzora. Figura inferior: estructuras conservadas en la actualidad del puente de Santa Bárbara, construido durante los años ochenta del siglo XIX. Fotografía: Lothar Schulte, UB

Este resultado parece contradecir la observación de que, en algunas áreas, como el noroeste de Europa, el clima más cálido reciente está alineado con inundaciones más severas. «Nuestro estudio muestra por primera vez que los mecanismos subyacentes han cambiado: mientras que, en el pasado, las inundaciones sucedieron con más frecuencia en condiciones más frías, el caso ahora es el opuesto», señala María del Carmen Llasat, coordinadora del Grupo de Investigación Consolidado de Meteorología del Departamento de Física Aplicada de la UB. «Las condiciones hidrológicas del presente son muy diferentes de las del pasado», añade Fernando Sánchez Rodrigo, físico de la Universidad de Almería. «La covariabilitat de temperaturas y precipitaciones, y sus modificaciones, así como su intensificación o debilitamiento causados ​​por la dinámica atmosférica,

La estacionalidad de las inundaciones dentro del año también ha cambiado. Anteriormente, el 41% de las inundaciones de Europa central eran en verano, en comparación con el 55% actual. Estas tendencias están relacionadas con cambios en la precipitación, la evaporación y el deshielo, y son un indicador importante para distinguir entre el papel del cambio climático y otros factores de control, como la deforestación y la gestión de los ríos.

Estos resultados han sido posibles gracias a una nueva base de datos compilada por los autores del estudio que incluye la datación exacta de casi todos los eventos de inundación recogidos en fuentes documentales y bibliográficas. Gerardo Benito, profesor de investigación de Ciencias de la Tierra del CSIC, explica que esta base constituye una evidencia directa del nivel de las inundaciones durante períodos de crisis climática, con un alto potencial para los estudios de riesgo. El nuevo trabajo es el primero en el mundo que evalúa los periodos históricos de inundación para todo un continente con tanto detalle durante los últimos 500 años.

Mejores datos, mejores pronósticos

Debido al cambio en los mecanismos de generación de inundaciones, Günter Blöschl aboga por el uso de herramientas para evaluar el riesgo de inundaciones que capturen los procesos físicos involucrados, y por estrategias de gestión que incorporen los cambios recientes en el análisis de riesgo. El equipo de autores resalta que la gestión de inundaciones debe adaptarse a estas nuevas realidades que, independientemente de los esfuerzos necesarios para mitigar el cambio climático, los efectos de este fenómeno se continuarán viendo en las próximas décadas.

Puede ver un vídeo sobre la investigación en este enlace .

Redacción iAgua

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