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¿Qué es un estuario?

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¿Qué es estuario?

Los estuarios son unos sistemas únicos de gran complejidad, variabilidad y dinamismo. Su ambiente figura entre los más productivos en la tierra, creando cada año más materia orgánica que áreas comparables en tamaño, de bosques, prados o tierras agrícolas.

1 . Definición de estuario

Un estuario es un cuerpo de agua costero semiencerrado que se forma cuando las aguas dulces provenientes de los ríos y quebradas fluyen hacia el océano hasta desembocar en el mar, mezclándose con el agua salada.

Un estuario se caracteriza por tener una forma semejante al corte longitudinal de un embudo, cuyos lados van apartándose en el sentido de la corriente, y por la influencia de las mareas en la unión del agua dulce (agua fluvial) con agua salada (agua marina).

2 . ¿Cómo se forman los estuarios?

La amplitud de las mareas y los sedimentos que arrastra el cauce de los ríos determinan la formación de los estuarios.

Así, el origen de un estuario está vinculado a la influencia que ejercen las mareas en la unión de las aguas del río con las marítimas. La entrada de aguas marinas durante la pleamar retiene las aguas del río; en cambio, durante la bajamar todas las aguas comienzan a entrar a gran velocidad en el mar u océano.

3 . Partes de un estuario

A modo general, se pueden distinguir las siguientes partes de un estuario:

  • Estuario alto: se correspondería con la zona supramareal. Se trata de una parte interna proximal (cabeza) dominada por la energía del río, que produce una sedimentación gruesa con transporte de finos aguas abajo, con influencia de la marea, pero con escasa (o nula) mezcla con agua marina.
  • Estuario medio: se correspondería con la zona intermareal. Parte central donde se equilibran la influencia marina y fluvial, donde se depositan los sedimentos más finos.
  • Estuario bajo: se correspondería con la zona inframareal. Se trata de una parte externa distal (boca) en libre conexión con el mar, dominada por la energía de las olas y de las mareas, presentando una dominancia de sedimentos gruesos y un transporte aguas arriba de los sedimentos más finos.

Partes de un estuario

Esquema general de un estuario típico.

4 . Tipos de estuarios

Los estuarios son lugares donde el río se encuentra con el mar dentro del cual la salinidad es mensurablemente diferente de la salinidad del mar abierto adyacente. Pueden agruparse en diferentes clases de acuerdo a sus propiedades de circulación y la distribución asociada de estado continuo de la salinidad.

Los tipos de estuarios más importantes son:

  • Estuario de cuña salina: el volumen de río es mucho mayor que el volumen de marea, o allí no están presentes las mareas. 
  • Estuario altamente estratificado: el volumen del río es comparable pero aún mayor que el volumen de marea.
  • Estuario ligeramente estratificado: el volumen del río es pequeño comparado con el volumen de marea.
  • Estuario mezclado verticalmente: el volumen de río es insignificante comparado con el volumen de marea.
  • Estuario inverso: no tienen aporte de agua dulce proveniente de ríos y se encuentran en una región de alta evaporación. La salinidad superficial no disminuye del océano al interior del estuario, pero la pérdida de agua por evaporación produce un incremento en la salinidad hacia el extremo interno del estuario.
  • Estuario intermitente: cuando el estuario cambia su tipo de clasificación debido a la alta variabilidad de la precipitación sobre el área de desagüe de su suministro fluvial.

También podemos encontrar estuarios de varias formas y tamaños, como pueden ser bahías, lagunas, puertos, ensenadas o canales. No obstante, es necesario especificar que no todos estos cuerpos de agua son estuarios, sino que lo son solo aquellos en los que se produce la mezcla de agua dulce con salada.

5 . Importancia de los estuarios

Los estuarios proveen una variedad de recursos, beneficios y servicios, siendo importantes por diversas razones:

  • Son críticos para la supervivencia de muchas especies.
  • Los pantanos que bordean muchos de los estuarios desempeñan funciones de alto valor ecológico.
  • Aportan beneficios culturales como la recreación, conocimiento científico, educación y valor estético.
  • Las aguas costaneras de los estuarios sostienen infraestructuras públicas, que sirven de puertos y muelles para la transportación y embarques.

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