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Un innovador método se inspira en la forma de una rosa para purificar agua

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Puede que las rosas sean un símbolo de la fragilidad del amor en la cultura popular, pero esta flor puede tener más valor que el simbólico. Un nuevo dispositivo para recoger y purificar agua desarrollado por la Universidad de Texas en Austin se ha inspirado en la forma de una rosa. Aunque se trata de un producto de la ingeniería y no una flor encantada, se trata de una mejora drástica en comparación con los métodos existentes hasta ahora. Cada estructura con forma de flor cuesta menos de 2 céntimos y puede producir más de 1,8 litros de agua por hora y m2.

Un equipo liderado por la profesora Donglei (Emma) Fan de la Facultad de Ingeniería ha desarrollado un nuevo método de generación de vapor a partir de energía solar para la producción de agua; se trata de una técnica que utiliza la energía del sol para separar sal y otras impurezas del agua mediante la evaporación.

En un artículo publicado en la revista Advanced Materials, los autores explican que se inspiraron en una rosa de origami para desarrollar un nuevo sistema de evaporación por energía solar que utiliza capas de papel negro con forma de pétalos, unidas a un tubo que sería el tallo, que recoge el agua a tratar. El papel está recubierto de un polímero llamado polipirrol, conocido por sus propiedades fototérmicas, es decir, que permite convertir la energía solar en calorífica. Gracias a la forma tridimensional de la rosa, la estructura puede recoger y retener más líquido.

La tecnología actual de generación de vapor a partir de energía solar suele ser cara y voluminosa, mientras que esté método utiliza materiales baratos y ligeros. Los investigadores probaron varias formas para la estructura de papel: la de rosa permite que una mayor cantidad de luz solar llegue al material fototérmico y a la vez tiene una mayor superficie para que el vapor se disipe. El dispositivo recoge agua a través del tubo con forma de tallo y de gotas desde arriba; una vez en los pétalos, el polipirrol transforma el agua en vapor, mientras las impurezas se separan del agua al condensarse esta. El sistema está dentro de un frasco de vidrio y conectado a una bomba de baja presión para facilitar la condensación del agua, que una vez condensada se recoge en el frasco. Este método permite eliminar contaminantes como metales pesados y bacterias, y elimina la sal del agua de mar, produciendo agua que cumple con los requisitos para el agua potable de la OMS.

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