Rafael Álvarez (Xylem): “Nuestra capacidad para ofrecer soluciones es única en el mercado”

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    Rafael Álvarez, director general de Xylem Water Solutions Iberia (fotografía: Pablo González-Cabrián)

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Xylem Water Solutions España
Xylem Water Solutions España aporta soluciones globales de transporte y tratamiento en cada etapa del ciclo del agua.

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Rafael Álvarez es un ejemplo de “hombre de club”. Al más puro estilo de esos futbolistas que llegan al primer equipo después de pasar por todas las categorías inferiores, el Director General de Xylem Water Solutions Iberia ha recorrido en los últimos 16 años todos los escalones de la sucursal española de uno de los gigantes mundiales del sector del agua.

Desde que entró cuando arrancaba el siglo XXI en el equipo comercial de la delegación de Sevilla, su obsesión ha sido la misma: mejorar el servicio al cliente. 

Sus éxitos han ido transformando poco a poco la filosofía de la compañía y convirtiendo la experiencia española en una referencia para toda Europa. Todo un logro en una empresa que presume de un liderazgo global basado en su capacidad para ofrecer soluciones en cualquier fase del ciclo del agua.

Coincidiendo con la celebración del Día Mundial del Agua de 2016, cuyo lema es “Agua y Trabajo”, Rafael Álvarez nos habla también de su último reto: hacer de Xylem el mejor lugar para trabajar.

PREGUNTA.- Señor Álvarez. Como siempre hacemos con nuestros invitados, nos gustaría conocer los principales hitos de su carrera profesional y cómo ha llegado a su responsabilidad actual.

RESPUESTA.- Mi introducción en el mundo del agua fue casi por casualidad ya que mis inicios estuvieron más vinculados al sector eléctrico. Pero como los ingenieros “tenemos que saber de todo”, trabajando en un proyecto de bombeo surgió la oportunidad de incorporarme a un puesto en el área de Andalucía de lo que hoy es Xylem Iberia, que por entonces se denominaba TFB-Flygt. Y decidí probar para adquirir una formación adicional y crecer.

Yo estaba ubicado en Córdoba y me trasladé a Sevilla, a una buena edad, con 32 años. Al ir me dije a mí mismo algo así como “3 meses y vuelvo…”. Pues bien, 16 años después sigo en la misma compañía y, si he de buscar un por qué, diría que el agua tiene algo mágico que te seduce y atrapa, hasta que llega un momento en el que sientes que eres parte de todo este mundo.

La facturación de Xylem en 2015 es de 4 billones de dólares con unos 12.500 empleados que dan cobertura en más de 150 países

Mi carrera profesional dentro de Xylem arranca por tanto en torno al año 2000, cuando entro en el equipo comercial de la delegación de Sevilla y estoy durante 4 años desarrollando tareas técnico-comerciales.

En el año 2004 me dan la oportunidad de liderar la delegación de Sevilla, que representaba el 50% de Andalucía, y empiezo a implementar una estrategia novedosa, enfocada al cliente y con una acusada mentalidad de servicio.

Allá por el año 2010 amplié mi rango de actuación al resto de Andalucía gestionando simultáneamente nuestra delegación en Málaga. Aquí hicimos proyectos muy importantes como el metro de Málaga donde conseguimos, además de vender e instalar todos los equipos de bombeo, acompasarlo con el sistema de telegestión y del mantenimiento preventivo.

2012 fue un año de cambio en el estilo de dirección de la compañía donde pasamos de un modelo piramidal a otro horizontal y más plural (posiblemente mucho más acorde a los tiempos que estábamos viviendo). Fue entonces cuando nuestro nuevo director general Eric Le Guern me propuso la dirección comercial de la mitad de España.

Recuerdo aquellos momentos como una fase difícil y a la vez necesaria en la que empezamos a trabajar para ajustar nuestra estructura a la realidad de negocio y mercado, y donde cada recurso e inversión cuenta, y tienes que asegurarte que dejas una compañía preparada para atender las necesidades y desafíos de los próximos años.

Un año más tarde, en 2013, me ofrecen la nueva responsabilidad de liderar la dirección comercial de toda España. Y continuamos con las transformaciones pero ahora más enfocadas en estrategia de negocio.

Y por fin después de muchos sacrificios de todos los que formamos el equipo de Xylem España logramos nuestro objetivo de volver a crecer. Circunstancia que se ha mantenido tanto en 2014 como en 2015, por lo que con este son ya tres años de crecimiento consecutivo.

En 2014 nuestro anterior director general es promocionado a Inglaterra para dirigir una región de Europa, y a mí me platean asumir la dirección general de España combinando esta posición con la de director comercial. Y ya muy recientemente en diciembre de 2015, se decide integrar y consolidar a España y Portugal en una sola unidad de ventas, Xylem Iberia, posición que tengo el privilegio de dirigir y que es mi reto actual.

P.- ¿Cuál es la posición actual de Xylem en el mercado español en términos de áreas de trabajo y productos punteros?

R.- Xylem es una empresa líder en nuestro sector por una razón básica: nuestro portfolio y nuestra capacidad de dar servicio y de dar soluciones es única en el mercado. No hay una compañía como Xylem que tenga la capacidad de atender cualquier necesidad de soluciones para el ciclo integral del agua como nosotros.

Por oferta y envergadura, Xylem tiene un posicionamiento líder en el mercado. Si hablas de tratamiento del agua, de transporte, achique, o analítica… y en de cualquier mercado o necesidad relacionada con el ciclo integral del agua, en cualquiera de sus fases, Xylem  puede ofrecer al cliente diferentes soluciones acorde a las expectativas.

P.- ¿Cómo resumiría las grandes cifras de Xylem a nivel mundial?

R.- Xylem procede de lo que era ITT, una multinacional con 3 divisiones principales de negocio, siendo una de ellas la que se ocupaba del sector del agua. Hace ya varios años deciden independizarse y es Xylem quien mantiene toda la estructura dentro del ámbito del agua. La facturación aproximada de Xylem en 2015 es de 4 billones de dólares con unos 12.500 empleados que dan cobertura en más de 150 países. Por lo tanto, estés donde estés, siempre habrá un Xylem en cualquier parte del mundo preparada para darte servicio o el apoyo que necesitas. Xylem abarca todo el ciclo del agua.

P.- ¿Por qué se apuesta por esa filosofía y no se tiende a la especialización?

Nuestro valor añadido es la capacidad de aportar soluciones globales que abarcan todo el ciclo del agua

R.- Nuestra especialización está basada en procesos y soluciones del tratamiento del agua, siendo nuestro valor añadido el no ser solo una compañía de venta de equipos sino tener la capacidad de aportar soluciones globales que abarcan todo el ciclo del agua.

Podríamos habernos enfocado en algún tipo de mercado, aplicación o proceso específico, pero la estrategia fue diversificar, conseguir todas las oportunidades de negocio dentro del ciclo del agua. Los hechos nos demuestran que fue una decisión muy acertada y ahora nos da la posibilidad de diferenciarnos.

Estamos hablando también de mentalidad de servicio especializado. Para mí es muy importante resaltar que en una época difícil, cuando llegó la crisis y era necesario ajustar recursos, tuvimos una política muy clara de consolidación e inversión de nuestro servicio propio, desarrollando además el Service Partner con el que tenemos la capacidad de dar la atención global que el cliente demanda por todo el territorio nacional. Estamos convencidos que, una buena calidad de producto no sirve de nada sin un buen servicio cercano y profesional.

P.- ¿Cuáles son los cambios principales que usted ha observado en el sector del agua en España y cómo se ha adaptado Xylem a las diferentes coyunturas que hemos vivido en los últimos años?

R.- Está claro que “aquellos maravillosos años” llegaron a su fin. Estamos en una etapa  diferente, de más diseño, especificación, optimización, mejora y mayor eficiencia que realmente de ejecución. Nosotros hemos intentado diversificar el negocio, potenciar el servicio y, muy importante, apostar por el desarrollo. Posiblemente seamos de las compañías que más invierte en I+D+i y en ese sentido siempre intentamos ir un poco por delante, anticipando nuevas necesidades.

Un ejemplo: hace ya tiempo que empezamos a hablar de energía y eficiencia energética, cuando todavía no existían las ayudas que vinieron después. Hemos ido demostrando al sector lo importante que es la eficiencia energética, y las posibilidades adicionales que puede dar a nuestros clientes a la hora de afrontar una inversión.

P.- ¿El mercado español es importante ahora mismo para Xylem? ¿tiene buenas perspectivas de futuro?

Nos sentimos tremendamente orgullosos de la imagen que se transmite desde España al resto de Europa

R.- Absolutamente. Nos sentimos tremendamente orgullosos de la imagen interna que se transmite desde España al resto de Europa. Es cierto que tuvimos una crisis importante, con un impacto que también han sufrido el resto de países europeos posteriormente.

Pero la compañía nos ha reconocido nuestra gestión, los resultados, y un compromiso al más alto nivel. Y por supuesto, nuestra actual diversificación de negocio nos otorga una fortaleza y solidez que nos hace estar preparados para seguir consolidando nuestro crecimiento en los próximos años.

P.- Centrémonos en las soluciones específicas que ofrecen en cada una de las áreas del ciclo integral del agua. Por ejemplo, en la depuración de aguas residuales; ¿cuáles son esas marcas, esos equipos específicos que hacen a Xylem diferente?

R.- En el mundo de la depuración tenemos diferentes marcas, la mayoría de ellas bastante conocidas, como son las bombas y agitadores de la marca “Flygt”. Dentro de ese tipo de equipos está el impulsor N Antiastacos, que ha representado una gran revolución para el sector, así como los agitadores sumergibles con variador de frecuencia integrado.

Igualmente destacamos los difusores de burbuja de la marca Sanitaire. Xylem está muy comprometido con las tecnologías de ahorro energético no solo en la agitación y difusión del aire sino también en el control del mismo y en las soplantes de alto rendimiento de levitación magnética y por aire.

Así mismo estamos involucrados no solo en equipos sino también directamente en los procesos como el ABJ-ICEAS, MBR (Bioreactores de membranas), tecnología de Lecho Móvil.

También mencionar nuestro sistema propio de programación, control y monitorización que se aplica desde sistemas de bombeos hasta automatizaciones de depuradoras completas que llevan nuestra tecnología.

Además Xylem juega un papel fundamental cuando aparte de la depuración del agua se busca la reutilización de la misma, aplicando tecnologías de filtración mediante filtros de arena abiertos con falso fondo Leopold y sistemas de desinfección y/o de oxidación (cada vez será más usado para hacer frente a la problemática de los famosos micro-contaminantes emergentes) de la marca Wedeco.

Y para terminar gracias a nuestro amplio parque de alquiler de más de 2000 equipos Flygt y Godwin (bombas autoaspirantes) ofrecemos soluciones temporales de bombeo para  cualquier necesidad en las explotaciones de las aguas residuales.

P.- Pasamos a abastecimiento, a la calidad del agua potable. Hay grandes ciudades españolas cuya agua también es tratada con soluciones y equipos de Xylem.

R.- Seguimos teniendo equipos de bombeo, pero aquí empiezan a entrar en juego otro tipo de tecnologías de potabilización. Tenemos marcas como Leopold, que desarrolla sistemas completos de clarificación (mediante flotación o decantación) así como falsos fondos para filtros de gravedad de arena son el soporte más indicado para maximizar la eficiencia del filtro y obtener un agua de gran calidad.

El 70% de la cerveza producida en España es filtrada con equipos suministrados por nuestra empresa

Por su parte, Wedeco ofrece equipos de desinfección por ultravioleta y oxidación por ozono o bien la combinación de los mismos para conseguir un proceso AOP (Oxidación avanzada).

Como saben nuestros clientes también tenemos un grado de cooperación muy alto con la empresa GE Water ya que somos responsables de comercializar sus productos de  ultrafiltración, EDR (Electrodiálisis Inversa), Membranas de Osmosis y Filtros de cartuchos consiguiendo complementar nuestro portfolio y poder solucionar cualquier tipo de problema que se les presente a nuestros clientes. Como ya he comentado anteriormente, Xylem apuesta por la aportación de soluciones más que venta de equipos.

P.- En la protección de inundaciones, las soluciones de Xylem también juegan un papel destacado.

R.- Ahí tenemos dos vertientes de trabajo, dos oportunidades de dar servicio. Una desde un punto de vista permanente, ofreciendo equipos de bombeo frente a inundaciones, con el uso de bombas sumergibles Flygt o autoaspirantes y motor diésel Godwin. Por otra parte, tenemos un servicio de alquiler (24/7) con personal propio especializado que ofrece la solución completa para cualquier tipo de necesidad en este sentido dando soporte y asistencia para posibles situaciones de crisis.

P.- En el octavo número de iAgua Magazine pudimos conocer también su actividad en el ámbito de la desalinización.

R.- Así es. Es un ámbito en el que nos sentimos cómodos y nos gusta definirnos como socios tecnológicos y nuestro papel es muy significativo, contando con grandes clientes líderes en el mercado internacional a los que ayudamos desde nuestra sede en España y nuestras sedes repartidas a nivel internacional asegurando un servicio cercano. Mencionar que es un orgullo ver como las empresas Españolas están muy reconocidas a nivel internacional en el sector del agua.

P.- ¿Podría darnos un caso de éxito para cada uno de estos mercados?

Xylem Iberia cuenta actualmente con 144 empleados, 113 en España y 31 en Portugal

R.- En la reutilización de aguas residuales tenemos como referencia muy reciente un sistema de oxidación avanzada en la planta de la Gavia en Madrid y en cuanto a depuración tenemos recientemente la EDAR de Ávila con tecnología MBR.

En materia de abastecimiento, destacaría la presa de Melonares en Sevilla, que se está ejecutando desde 2008. Aquí hicimos un proyecto tremendamente complicado que incluyó la instalación de más de 7 equipos de bombeo de 430 kW que, cuando se finalice la canalización, contribuirán a asegurar el servicio para la ciudad de Sevilla.

En desalinización hay que hablar de la planta de Fujairah, una de las desaladoras más grandes a nivel mundial con nuestra tecnología de flotación DAF así como falsos fondos Leopold. Hemos tenido un papel muy importante de desarrollo y entrega con unas condiciones realmente complicadas. Terminamos de instalarlo a finales del año pasado y es sin duda un referente en cuanto a gestión, con un cliente de España y con una planta tan sumamente importante como Fujairah.

En lo que respecta al mercado industrial, el 70% de la cerveza producida en España es filtrada con equipos suministrados por nuestra empresa. En alimentación y bebida, cuando abres la puerta descubres muchas más oportunidades de las que puedes imaginar antes de enfrentarte a ellas: servicios, productos, alquiler, etc.

Finalmente, en las inundaciones del AVE de Girona a finales de 2014, que tuvieron una repercusión importantísima, estuvimos trabajando con la UME en el restablecimiento del servicio y durante más de 3 meses con nuestros equipos de alquiler para bombeo y con nuestro personal propio. Aquí se puso en práctica toda nuestra experiencia y capacidad de servicio en situaciones de emergencia. Actualmente realizamos las operaciones de  mantenimiento y mejora de la red de pozos de bombeo.

P.- El 22 de marzo se celebra el Día Mundial del Agua y el lema elegido por la ONU este año es Agua y trabajo. Háblenos de los recursos humanos en Xylem.

R.- Xylem Iberia cuenta actualmente con 144 empleados, 113 en España y 31 en Portugal. En la compañía contamos con perfiles maduros, con un alto nivel de profesionalidad, lo cual es fundamental.

Tenemos planes sólidos de carrera que nos permiten estar preparados para los cambios de estrategia que pueda demandar el mercado

Nosotros siempre estamos muy preocupados del presente y del futuro. Y por eso tenemos planes sólidos de carrera en todas las posiciones que nos permiten estar preparados para los cambios de estrategia que pueda demandar el mercado.

La empresa ha cambiado muchísimo, hemos pasado de ser una empresa muy enfocada a equipos de bombeo a centrarnos en soluciones muy tecnológicas.

Estamos por tanto en esa fase de cambio en la que tenemos que seguir invirtiendo para dar la formación adecuada y a la vez introducir nuevos talentos que sean capaces de mantener una tecnología avanzada de servicio.

P.- Nos ha hablado anteriormente de la importancia que le da a la orientación al cliente.

R.- Por supuesto. Cuando empecé a trabajar, enseguida me di cuenta de la necesidad de orientarnos al servicio del cliente. Una empresa como Xylem, que prácticamente no tenía competencia, pudo cometer en el pasado ciertos errores por no tener esa sensibilidad  adecuada al sector. Y es algo que en cierta medida nos pasó factura y que me transmitieron mis clientes desde el primer día. Hoy Xylem Iberia está totalmente focalizada en el cliente, intentando dar el mejor servicio posible y con una filosofía clara de empresa de servicios, ofreciendo soluciones globales a las necesidades y desafíos de todos nuestros clientes. Esta es la clave que nos ayuda a tener el éxito que estamos teniendo en España.

P.- Háblenos de la gestión del talento del que disponen en la compañía y de los procesos de promoción interna.

Tenemos claro que el talento está en la compañía y nuestro trabajo es maximizarlo

R.- Nosotros hemos cambiado radicalmente la forma de gestionar a nuestra gente, basándonos en el modelo de formación y desarrollo 70/20/10. El 70% es el desarrollo gracias a las experiencias en el trabajo, las tareas y resolución de problema.

El 20% supone la capacidad de aprender unos de otros y el 10% restante es la formación formal, la tradicional para explicarnos. Tenemos claro que el talento está en la compañía y nuestro trabajo es maximizarlo.

Por supuesto, todo esto debe ir acompasado con oportunidades reales de desarrollo.  En diciembre, solamente en España tuvimos 5 promociones diferentes. Algunos de los empleados llevaban más de 10 años en la compañía y después de un programa adecuado hemos conseguido obtener este resultado adicional, que es bueno para el empleado y bueno para nosotros.

Creemos que esta inversión en nuestra gente, en nuestro equipo, redunda directamente en la satisfacción que obtiene el cliente de Xylem.

P.- ¿Cómo ve Xylem la evolución del mercado español en los próximos años?

R.- Creo que Xylem Iberia parte con cierta ventaja. Es cierto que nos encontramos en un escenario de incertidumbre importante ahora mismo en el sector, la situación política no acompaña y las inversiones no son como antaño. Pero sin embargo el panorama para nosotros es muy prometedor debido a la anticipación que hemos tenido en decisiones estratégicas y que hoy nos marcan el camino claro en busca del crecimiento sostenible para los próximos años.

P.- ¿Cómo le gustaría dejar la compañía? ¿Cuál es la Xylem del futuro que quiere legar a los que vengan después de usted? 

Nuestro panorama es muy prometedor debido a la anticipación que hemos tenido en decisiones estratégicas

R.- A medio plazo, me gustaría consolidarnos como socio tecnológico de nuestros clientes. Creo que hemos dado un paso importante para serlo y ya hay un sector que nos considera como tal. Una compañía con nuevos pilares de apoyo donde basar nuestro crecimiento y que nos permita alcanzar un balance mucho más sostenible.

Pero sobre todo y lo más importante, me gustaría hacer de Xylem Iberia el mejor lugar para trabajar. Lo más valioso e importante que tenemos son las personas y para mí las que trabajan con nosotros tienen mi total prioridad.

En cuanto al compromiso social, decir que estoy muy contento por la gran involucración de nuestro equipo humano en el programa corporativo, Xylem Watermark, de acciones de inversión ciudadana y social, que tiene como misión proporcionar y proteger los recursos de agua potable a las comunidades necesitadas a nivel mundial, y educar a la gente sobre los problemas del agua. A nivel internacional todos los empleados de Xylem tienen la oportunidad de participar activamente con Xylem Watermark atajando los problemas más urgentes del agua potable, participando en las oportunidades de voluntariado y de ayuda que se ofrecen en los diferentes centros de Xylem. La próxima acción tendrá lugar el 22 de abril, día de la Tierra, esperamos que el equipo de iAgua y mucha gente más se una a nuestro próximo reto.

En definitiva, quisiera dejar una organización comprometida, y ese compromiso lo lograré con un profundo respeto a mis colaboradores, credibilidad y coherencia en la ejecución de las acciones y creando el entorno adecuado que satisfaga las expectativas de todos.

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