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La guerra del plancton: El viaje de un estudiante para resolver las floraciones de algas nocivas

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  • ¿Y si pudiésemos utilizar animales diminutos para que se coman las algas dañinas? De ser así, ¿qué genotipo sería el más adecuado para el trabajo? Ese fue el tema del proyecto de Annabelle M. Rayson, premiada en los Premios Juveniles del Agua de Estocolmo 2022. Descubre en qué se inspiró para emprender esta investigación.

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Xylem Water Solutions España aporta soluciones globales de transporte y tratamiento en cada etapa del ciclo del agua.

Al crecer en una pequeña ciudad del suroeste de Ontario, en Canadá, Rayson siempre ha tenido una estrecha relación con los Grandes Lagos. Su padre es pescador comercial y su madre es una antigua profesora de biología. No es de extrañar que su proyecto ganador se centrase en un problema biológico cercano: la proliferación de algas nocivas.

Hace dos años, Rayson se propuso encontrar una posible solución a este problema utilizando zooplancton (animales acuáticos diminutos) para que se comieran las algas. En su primer proyecto, «Munching Madness (Locura por devorar en español)», descubrió que un tipo de zooplancton llamado Daphnia magna era ideal para el trabajo. En su último proyecto ganador, «Plankton Wars (La guerra del plancton en español)», investigó qué genotipo de Daphnia magna funcionaba mejor. Pidió prestado el equipo a las universidades y pasó meses trabajando duro. 

Making Waves se reunió con Annabelle Rayson en la Semana Mundial del Agua para conocer su trabajo y su pasión por los problemas del agua.

P.- ¿Qué se siente al ganar el Premio Juvenil del Agua de Estocolmo?

R.- Me siento absolutamente honrada, sobre todo por representar a Canadá y llevarme a casa una victoria y por estar ahí arriba con todos mis compañeros finalistas que también tienen proyectos increíbles. Me siento honrada de representar a las chicas de CTIM de todo el mundo, especialmente a las personas interesadas en la ciencia de las comunidades más pequeñas que no tienen acceso a grandes laboratorios. Por ejemplo, la investigación de mi proyecto se realizó íntegramente en mi sótano.

P.- Empezó a competir en ferias de ciencias en cuarto de primaria. ¿Qué le hizo interesarse por la ciencia?

R.- Donde vivo, en el suroeste de Ontario, estoy rodeada por los Grandes Lagos, así que siempre me han apasionado el medio ambiente y la sostenibilidad. En cuarto de primaria, mis padres me animaron a asistir a una feria de ciencias. Solía ser muy tímida y callada, no me gustaba nada hablar con la gente. Por lo que la pequeña Annabelle, de nueve años, no estaba muy contenta con participar en su primera feria de ciencias.

"La proliferación de algas nocivas es un problema para muchos pescadores del suroeste de Ontario, concretamente del lago Erie"

Pero seguí viniendo año tras año porque es una oportunidad para canalizar tu curiosidad y resolver problemas y cuestiones que te apasionan. Te dan la libertad de ser creativa, algo que no solía ocurrir en mi escuela primaria o en nuestro sistema escolar. A través de las ferias científicas he conocido a algunos de mis mejores amigos y a las personas más increíbles y ahora he viajado oficialmente por el mundo por ello.

P.- ¿Cómo han afectado las floraciones de algas nocivas al trabajo de su padre como pescador?

La proliferación de algas nocivas es un problema para muchos pescadores del suroeste de Ontario, concretamente del lago Erie. En determinadas épocas del año, no se puede pescar ni nadar en ciertas zonas y no podemos utilizar el agua para beber.

Lo que ocurre es que hay crecimientos masivos de estas algas, donde se pueden formar toxinas, que hacen que el agua no sea segura. Además, una vez que las algas se descomponen, absorben todo el oxígeno del lago, lo que provoca que cualquier especie que no haya muerto por las toxinas, muera por la falta de oxígeno.

P.- ¿Podría describir qué es la Daphnia magna? Se puede utilizar en las peceras para limpiar las algas, ¿verda?

R.- Por supuesto. La Daphnia magna es un tipo de zooplancton de agua dulce. El zooplancton es un organismo acuático diminuto. En concreto, la Daphnia magna se alimenta por filtración, por lo que, al nadar por el agua, filtra y se come todas las algas. Además, es una especie clave. Esto significa que es esencial para la vida acuática en los ecosistemas de agua dulce.

Los ecosistemas de agua dulce son muy dinámicos. Los contaminantes y otros factores pueden afectar a las floraciones de algas, así como a la propia Daphnia, por lo que quería comprobar qué genotipo de Daphnia podía tratar mejor las floraciones de algas nocivas cuando se exponía a estos elementos.

P.- Ha escrito que la Daphnia magna podría utilizarse para la biomanipulación. ¿Se ha hecho esto antes?

No. Se ha hablado del concepto de biomanipulación del zooplancton, pero nadie sabe qué especie es la mejor. De ahí surgió el avance de mi primera investigación, y ahora, con mi último proyecto, sabemos qué genotipo es el más eficaz.

"Se ha hablado del concepto de biomanipulación del zooplancton, pero nadie sabe qué especie es la mejor"

En Canadá, si se empieza a decir la palabra «biomanipulación» en los Grandes Lagos, todo el mundo empieza a asustarse, a pesar de que biomanipulamos nuestros niveles de salmón para asegurarnos de que tenemos suficiente salmón. Es algo que podría hacerse con la Daphnia magna, pero requeriría mucha más investigación y muchos permisos gubernamentales, ya que los Grandes Lagos están muy bien protegidos.

P.- ¿Por qué cree que es importante que los jóvenes se impliquen en las cuestiones relacionadas con el agua?

R.- El agua es un recurso vital pero finito. Es esencial para la vida y la biodiversidad. Sin agua, no tenemos nada. Los jóvenes tienen que involucrarse con el agua porque es nuestro futuro, es nuestro planeta. Tenemos que observar el mundo que estamos tratando de crear. No podemos vivir en un mundo sin agua. Creo que es importante que los jóvenes se involucren no solo porque es muy interesante y hay muchos caminos que puedes emprender, sino también porque es vital para nuestra supervivencia y éxito.

P.- Con tantos desafíos relacionados con el agua en el mundo, ¿qué le inspira a pensar que seremos capaces de resolverlos?

Personalmente, me guío por la cita de Albert Einstein: «El mundo no será destruido por aquellos que hacen el mal, sino por aquellos que lo observan y no hacen nada.» Y lo que me inspira es el hecho de que la gente sea cada vez más consciente de los problemas del agua. Mucha gente ha dado por sentado el agua, pero especialmente con el cambio climático la gente se está dando cuenta de que tenemos que hacer algo.

Lo que también me da esperanza es hablar con otros jóvenes. Al participar en el Premio Juvenil del Agua de Estocolmo, conocí a 58 estudiantes fenomenales de mi edad procedentes de todos los rincones del mundo. Ver su pasión y su investigación, así como su impulso para hacer del mundo un lugar mejor… es con lo que me quedo. Son mis compañeros finalistas del Premio Juvenil del Agua de Estocolmo los que me dan esperanza.

Conozca más sobre los programas para jóvenes de Xylem

Xylem es uno de los socios fundadores del Premio Juvenil del Agua de Estocolmo, creado por el Instituto Internacional del Agua de Estocolmo en 1997. Para el premio, los estudiantes de entre 15 y 20 años desarrollan proyectos de investigación para ayudar a resolver los principales retos del agua.

Conozca cómo Xylem está capacitando a los líderes estudiantiles para impulsar cambios reales en la industria del agua con nuestro programa Xylem Ignite.

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