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Los canales de riego en las montañas de Sierra Nevada, aliados para la gestión del agua

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La Organización de las Naciones Unidas es una organización internacional formada por 193 países independientes. 
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El Parque Nacional de Sierra Nevada es un área protegida en Andalucía, al sur de España. Sus montañas están rodeadas de pastos, bosques y cultivos que brindan servicios ecosistémicos a más de 90.000 personas en el área protegida

La gestión del agua en el parque, que abarca más de 2.000 kilómetros cuadrados, es clave para mantener la actividad económica y el funcionamiento del ecosistema.

Desde el siglo IX en adelante, los habitantes musulmanes de la zona construyeron más de 3.000 kilómetros de canales de riego en las laderas de las montañas, muchos de los cuales todavía están en uso. Estos canales desvían el agua de los manantiales y arroyos en mayores altitudes y la llevan a los cultivos, pastizales y bosques más bajos. Este proceso ralentiza el ciclo hidrológico y permite hacer un buen uso de los recursos hídricos.

Como parte de su innovador proyecto ECOPOTENTIAL, la Unión Europea ha estado utilizando imágenes satelitales para evaluar cómo esta red de canales se relaciona con el funcionamiento de los ecosistemas y las comunidades en Sierra Nevada. Al cuantificar algunos de los efectos del riego que proporciona la red, los creadores de políticas pueden comprender mejor cómo esta infraestructura puede mitigar el impacto del cambio climático en la región.

Muchas industrias en Sierra Nevada -incluidas la agricultura, el turismo, la ganadería, el esquí, la apicultura y la minería- dependen en gran medida de esta agua, al igual que todas las ciudades y pueblos situados río abajo.

ECOPOTENTIAL, que comenzó en 2015, utiliza imágenes de satélite, mediciones de campo, análisis de datos y modelos de las condiciones y los servicios actuales y futuros de los ecosistemas en 25 áreas protegidas de Europa, así como en Kenia, el Caribe e Israel, para abordar el cambio climático y otras amenazas. ONU Medio Ambiente es uno de los socios que respaldan este proyecto.

"Las nuevas generaciones de satélites ofrecen perspectivas sin precedentes sobre paisajes naturales como Sierra Nevada. ONU Medio Ambiente está trabajando para garantizar que los gobiernos puedan utilizar esta información a favor de una gestión ambiental efectiva", dice el experto en políticas ambientales de ONU Medio Ambiente Magnus Andresen.


Cuando la nieve se derrite en primavera, el agua llega a los arroyos de las montañas y se filtra para recargar los acuíferos. Foto de Ugo Mellone.


Algunos canales de riego recogen el agua de los manantiales y arroyos en las cumbres y la llevan a los cultivos, pastizales y bosques de abajo. Foto de Jose Miguel Barea Aczon.


La red de canales de riego es mantenida por los administradores de agua locales ("acequieros") que aseguran que el agua llegue a los cultivos y se mantengan los canales. Foto de Bjorn Alfthan.

El cambio climático ya ha alterado la hidrología de Sierra Nevada, impactando tanto a los ecosistemas como a las comunidades. Al mismo tiempo, el cambio en el uso del suelo es otro factor clave que altera la estructura y el funcionamiento del ecosistema. Las autoridades del parque ahora están explorando cómo usar la antigua red de riego para amortiguar los impactos del cambio climático global.


La mayoría de los canales están hechos a mano utilizando piedras y barro. Este método de construcción los hace parcialmente permeables al agua, lo que permite fugas y el riego de los pastos contiguos. Foto de Bjorn Alfthan.

ECOPOTENTIAL está apoyando al Observatorio de Cambio Global de Sierra Nevada en el uso de herramientas de observación, mientras que el proyecto LIFE ADAPTAMED EU está poniendo este conocimiento en práctica mediante la mejora de la gestión de los ecosistemas.

A largo plazo, se espera que esta iniciativa ayude a aumentar la resiliencia de la notable biodiversidad de Sierra Nevada, que incluye un total de 2.100 especies de plantas vasculares (el 21% de la flora europea), lo que la convierte en uno de los puntos más importantes de biodiversidad en la región mediterránea.


Distribución de la red hidrológica natural en parte de Sierra Nevada (azul) en comparación con la red de antiguos canales de riego (naranja). La imagen de fondo muestra vegetación fotosintéticamente activa (verde), suelo desnudo y nieve (ambas de color claro). Diagrama de canales de riego en relación con un río, por Bjorn Alfthan (GRIDA).

Más sobre la financiación

La financiación de este proyecto proviene de Horizonte 2020, el mayor programa de investigación e innovación de la UE con cerca de € 80 mil millones disponibles durante siete años (2014-2020). Se espera que estos fondos atraigan a la inversión privada.

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